Een Ethiopische tank op beeld van de staatstelevisie AP

De Ethiopische premier Abiy zegt dat hij opdracht heeft gegeven voor de aanval op Mek'ele, de hoofdstad van de opstandige regio Tigray. Het ultimatum dat Abiy de opstandelingen had gesteld is gisteravond verstreken. Na drie weken van vechten gaat het offensief zijn laatste fase in, laat Abiy weten.

Mek'ele is omsingeld door tanks en ander zwaar materieel van het regeringsleger. Er wonen een half miljoen mensen. Abiy riep hen op binnen te blijven en zich van wapens te ontdoen. De VN zegt dat een groeiend aantal mensen de stad verlaat. Dat gaat ook na het verstrijken van het ultimatum door.

Abiy zegt dat zijn mensen het uiterste zullen doen om burgers te beschermen, maar mensenrechtengroepen en internationale organisaties zijn bang voor een bloedbad.

Een aantal burgers wacht de uitspraak van de premier niet af.

Vluchtelingen steken grens met Soedan over

Abiy weigert om met de leiders in Tigray te onderhandelen. Vanuit het buitenland is daarop aangedrongen. Hij wijst ook bemiddeling door neutrale partijen af. De rebellen zeggen bereid te zijn te sterven voor het recht hun regio zelf te besturen.

De strijd die begin deze maand uitbrak, heeft mogelijk al aan duizenden mensen het leven gekost. Het is niet mogelijk om een goed beeld van de strijd te krijgen, omdat het internet en andere communicatiemiddelen zijn afgesloten.

Tienduizenden mensen zijn gevlucht. Alleen al in Sudan kwamen 40.000 Ethiopische vluchtelingen aan.

Vluchtelingen komen aan in een opvangkamp in Sudan AFP

EU-commissaris voor Crisismanagement, Janez Lenarcic, is bang dat het conflict op een humanitaire crisis uitloopt. Hij wil dat hulpverleners tot het gebied worden toegelaten om burgers van voedsel, medicijnen en andere noodzakelijke middelen te voorzien.

Nederland stopt tijdelijk met de betalingen aan hulpprogramma's in Tigray, die via de Ethiopische regering worden uitgevoerd. Volgens minister Kaag voor Ontwikkelingssamenwerking is ook de Nederlandse regering zeer bezorgd over de militaire escalatie van het conflict.

Er wordt een bedrag van ongeveer 2,8 miljoen euro ingehouden. De minister zal de betalingen hervatten als Ethiopië de militaire acties in Tigray beëindigt. Ze maakt zich zorgen over berichten over grote aantallen vluchtelingen, ontheemden en mogelijke burgerslachtoffers en mensenrechtenschendingen.

Aanval op legerbases

In Tigray bestrijden het regeringsleger van Abiy en het Tigray People's Liberation Front (TPLF) elkaar. Het TPLF maakte tot in 2018 de dienst uit in Ethiopië. In dat jaar won Abiy de verkiezingen. Sindsdien liepen de spanningen steeds hoger op.

Begin deze maand zou het TPLF twee federale legerbases in Tigray hebben aangevallen. Dat was voor Abiy de aanleiding om de aanval op Tigray in te zetten.

STER reclame