EPA

Premier Netanyahu van Israël heeft gisteren een ontmoeting gehad met de Saudische kroonprins Mohammed bin Salman. Dat heeft de minister van Onderwijs, Yoav Gallant, bevestigd op de Israëlische radio, nadat meerdere media over de bijeenkomst hadden bericht. Het is voor zover bekend de eerste keer dat Saudische en Israëlische leiders elkaar op het hoogste niveau ontmoeten.

De betrekkingen tussen Israël en Saudi-Arabië zijn van oudsher moeizaam. Saudi-Arabië is medestander van de Palestijnen en heeft altijd gezegd Israël pas te erkennen als het land de bezette gebieden opgeeft. Netanyahu heeft gisteren in Saudi-Arabië ook met de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Pompeo gesproken.

De Saudische minister van Buitenlandse Zaken, prins Faisal bin Farhan, weerspreekt berichten over de ontmoeting. "Zo'n ontmoeting heeft niet plaatsgevonden", schreef hij in de loop van de dag. Volgens hem waren er alleen Saudische en Amerikaanse regeringsvertegenwoordigers aanwezig.

Jackpot

Israël en Saudi-Arabië kennen geen formele diplomatieke relatie. Ondertussen gaan steeds meer andere Arabische landen in de regio wel relaties aan met Israël, met name vanwege de spanningen rond Iran.

Zo tekende Israël in september met de Verenigde Arabische Emiraten en Bahrein de zogenoemde Abraham-akkoorden, onder leiding van de Amerikaanse president Trump. Daarmee normaliseerden de drie landen hun relaties.

"Als Israël ook met Saudi-Arabië officiële betrekkingen weet aan te knopen, zou dat vanuit Israëlisch perspectief de jackpot zijn", zegt correspondent Ties Brock. "Het land is economisch en politiek een grote speler in de regio."

Joe Biden

Volgens bronnen van de Amerikaanse krant The Wall Street Journal hebben Netanyahu en de Saudische kroonprins het gisteren inderdaad gehad over normalisatie van de onderlinge relatie. "Maar dat is niet bevestigd", zegt Brock.

Een ander belangrijk gespreksonderwerp was waarschijnlijk Iran, aldus de correspondent. "Zowel Israël als Saudi-Arabië ziet in Iran de grootste vijand in het Midden-Oosten. De landen waren blij met Trumps politiek van confrontatie met Iran, en vrezen dat Joe Biden een andere koers zal varen."

Betere relatie

Saudi-Arabië lijkt de laatste tijd een minder vijandige houding tegenover Israël in te nemen. Zo staat het land sinds enkele maanden Israëlische vluchten toe boven zijn luchtruim.

Sinds begin dit jaar mogen Israëlische burgers bovendien Saudi-Arabië bezoeken om religieuze redenen en voor zakendoeleinden. Tot dan toe kon dat alleen met speciale toestemming. De aankondiging in januari werd gezien als teken dat de relatie tussen Israël en Saudi-Arabië aan de beterende hand is.

Saudi-Arabië is regelmatig in opspraak vanwege mensenrechtenschendingen. Kroonprins Bin Salman wordt in verband gebracht met de moord op journalist Jamal Khashoggi, maar zelf ontkent hij enige betrokkenheid.

STER reclame