Arjen van der Horst / NOS

Wilfredo Diaz-Ramirez slaapt al twee weken in een tentje bij zijn huis. Het dak van de 78-jarige veteraan is compleet weggeblazen door orkaan Maria. Sindsdien tuurt hij elke dag vanaf zijn balkon naar de weg en wacht hij tevergeefs op hulp.

"Ik belde gisteren weer naar het noodnummer van de federale hulpdienst FEMA en stond dit keer tweeënhalf uur in de wacht", zegt hij. "Maar nog steeds niks."

Puerto Ricanen voelen zich in de steek gelaten

Het huis van Diaz-Ramirez, of wat er van over is, staat in de stad Canóvanas. Daar is nog steeds geen elektriciteit en geen water. Een paar tankstations en een enkele supermarkt zijn open, maar de basisbehoeften zijn op rantsoen. Overal staan mensen in de rij. En cash is king. Alles moet contant worden betaald, omdat het elektronisch betaalverkeer volledig plat ligt. Dus is de eerste rij van de dag die van de bank.

Carmen Torres Fernandez staat al sinds 6.00 uur in de ochtend in die rij. Ze probeert haar tranen in bedwang te houden: "Ik ben heel erg gefrustreerd. Ik heb al twee dagen niet gegeten. Zonder contant geld kun je niks kopen en dus ook niet koken. We hebben geen eten, geen water, helemaal niets."

Dit is het trieste beeld in de regio rond de hoofdstad San Juan, waar de situatie relatief gezien beter is dan in de meer afgelegen gebieden. Inwoners zeggen dat de noodhulpverlening veel te traag op gang is gekomen. Maar volgens president Trump, die later vandaag Puerto Rico bezoekt, verricht de federale overheid juist "geweldig werk, gezien de bijna onmogelijke situatie."

Afgelopen weekend haalde Trump hard uit naar de burgemeester van San Juan. Hij verweet haar 'armzalig leiderschap', nadat ze op een emotionele manier kritiek had geuit op de hulpverlening. De berichten dat de federale overheid niet alert heeft gereageerd op de ramp, bestempelt hij als 'fake news.'

Harvey, Irma, Maria

Toch zetten veel waarnemers vraagtekens bij Trumps standpunt. Ze wijzen op het grote verschil waarop de federale hulpdiensten hebben gereageerd. Na orkaan Harvey in Texas werden 31.000 mensen vrijgemaakt voor hulp, bij orkaan Irma in Florida waren dat er 40.000. Na orkaan Maria zijn er op Puerto Rico tot nu toe iets meer dan 10.000 federale hulpverleners actief. Zelfs generaal Buchanan, die door Trump is aangewezen de militaire hulpverlening op het eiland te leiden, noemt dat aantal te laag.

Voor Wilfredo Diaz-Ramirez is de manier waarop de federale overheid omspringt met Puerto Rico het zoveelste bewijs dat dit stukje Amerika niet echt meetelt voor de mensen op het vasteland. "Het voelt alsof ze ons zijn vergeten", verzucht hij. "We zijn niets meer dan tweederangsburgers."

STER reclame