Gullit en Maradona in 1988 Getty Images
Maradona overleden

Stil was hij ervan, toen hij het nieuws hoorde. Daarna bracht de geëmotioneerde Ruud Gullit bij Ziggo zijn gevoelens over het overlijden van Diego Maradona onder woorden.

"Het voelt alsof een deel van je leven is weggenomen", vertelt Gullit. "Je wist dat Maradona een persoon was die nooit heel oud zou worden. Diego wilde geliefd zijn bij iedereen. Als mensen gingen prikken, dan reageerde hij. Daar heeft hij heel veel last van gehad."

Toen Ruud Gullit in 1987 als eerste van de grote drie (Gullit, Rijkaard en Van Basten) furore maakte bij AC Milan, stond Diego Armando Maradona op het hoogtepunt van zijn roem.

"De pers probeerde ons tegen elkaar uit te spelen. Ik had dan wel de Gouden Bal (prijs voor 's werelds beste voetballer, red.) gewonnen, maar hij was de allerbeste voetballer die ik ooit heb gezien. Dat was geen strijd."

Op zijn Instagram eert Ruud Gullit Diego Maradona Instagram Ruud Gullit

"Onze strijd was om Napoli te verslaan. En dat lukte uiteindelijk", vervolgt Gullit. "Spelen en winnen in Napoli, al die rituelen, die warming-up in de catacomben. Nooit zal ik dat vergeten."

Twee speeldagen voor het einde van het seizoen 1987/'88 won Milan met 3-2 in Stadio San Paolo. Gullit gaf twee assists, waarvan een op Van Basten. Maradona scoorde ook, maar wist na afloop dat de titel naar Milaan zou gaan.

Ook de jaren erna bleef die rivaliteit de Serie A bepalen. "Ik heb hem wedstrijden zien spelen, waarin Rijkaard, Ancelotti en Donadoni met zijn drieën druk op hem zetten. En ze kregen hem niet te pakken."

'Je kon de pijn in hem voelen'

Gullit was ook getuige van de keerzijde van het bestaan als superster. "Aan de ene kant vond hij het prachtig. Maar soms was het echt te veel. Je kon de pijn in hem voelen. Diego heeft geen leven gehad. Altijd in zijn huis, nooit weg kunnen. Dat was ook wel aandoenlijk."

"Ik heb de allerbeste voetballer kunnen zien", besluit Gullit. "Ik heb met hem kunnen spelen, heb tegen hem kunnen spelen. Bij hem was alles puur talent."

Marco van Basten won twee keer de Gouden Bal als beste voetballer van de wereld. Maradona viel de eer een keer te beurt. Maar wie er beter was, daarover bestaat voor hem geen twijfel. "Hij was een voetbalgrootheid", aldus Van Basten bij Ziggo.

"Bij grootheden denk je aan Maradona en Pele. Misschien Cruijff. Dat zijn de bekendste, maar er zijn nog zoveel goede anderen geweest. Dan ga je denken: wat maakt hem nou zo bijzonder?"

"Hij was echt zichzelf", geeft Van Basten zelf het antwoord. "Al het goede en het mooie en al het lelijke en slechte. Hij was authentiek. Daarom zijn we allemaal van hem gaan houden."

Frank Rijkaard (rechts) probeert Maradona van de bal te zetten in 1988, Van Basten kijkt toe Getty Images

Van Basten herinnert zich een latere confrontatie met Maradona's Napoli. "Wij wonnen met 3-0 in San Siro. Hij was zich aan het focussen op het WK van 1990. In die wedstrijd speelde hij in zijn eentje, want de rest van Napoli bakte er niets van. Maar Maradona speelde wel gewoon een heel goede wedstrijd."

Na hun actieve loopbaan kwamen Van Basten en Maradona elkaar af en toe nog tegen. "Hij was echt een van de jongens. Als er wat gedaan moest worden, dan deed hij mee. Een bijzonder mens."

STER reclame