Max Verstappen EPA

Zonder zijn foutje in zijn laatste kwalificatierondje had Max Verstappen zondag bij de Grand Prix van Australië op de eerste startrij gestaan. Het was een simpele constatering van de Nederlander, nadat hij zijn Red Bull in de kwalificatie naar de vierde plaats had gestuurd. "Het gat met Lewis Hamilton zal zondag een stuk kleiner zijn", keek Verstappen zaterdag vooruit naar de eerste race van het Formule 1-seizoen.

Verstappen gaf in de kwalificatie 0,7 seconde toe op de Brit, die in Melbourne voor de zevende keer in zijn loopbaan van pole vertrekt. "Zonder dat foutje in bocht 13 was het gat een halve seconde geweest. Dit is niet het circuit dat ons het beste ligt, dus we mogen uiteindelijk best tevreden zijn", concludeerde de Nederlander.

Verstappen begint met vertrouwen aan zijn vierde seizoen in de koningsklasse van de autosport. De bolides van Red Bull maken in Australië een veel betere indruk dan een jaar geleden, toen het gat met Mercedes en Ferrari aan het begin van het seizoen enorm was.

"De auto staat er goed op. We kunnen er nog van alles aan verbeteren en dit team is goed in ontwikkelen tijdens het seizoen. Het voelt dus goed", verklaarde Verstappen, die aangaf dat er niet te vechten valt tegen Hamilton als die in de kwalificatie de knop omdraait voor wat extra vermogen. "Ik denk dat Lewis liegt als hij zegt dat hij de party-mode niet heeft gebruikt. Hij draait gewoon aan een knop en wint een paar tienden van een seconde."

Lastige kluif

Winnen zondag wordt volgens de Red Bull-coureur een lastige kluif. "Inhalen is hier erg lastig. Bovendien helpt het niet dat we op de rechte stukken tekortkomen. Daar zijn we echter aan gewend. Het zal zondag een stuk closer zijn. Ik zou graag zien dat het regent, maar dat gaat geloof ik niet gebeuren."

Teamgenoot Daniel Ricciardo maakte zich wat meer zorgen dan Verstappen over het verschil met Hamilton. "De snelheid van Hamilton is een klap in het gezicht", zei de Australiër, die verwacht had dat Ferrari en Red Bull dichter op Mercedes zouden zitten. "Ik snap dat Mercedes er blij mee is, maar de rest baalt."

Verstappen wilde nergens over klagen. "We hebben het hele weekeinde geen enkel probleem gehad. Het is eigenlijk een goede kwalificatiesessie geweest."

Sebastian Vettel dacht daar anders over. De nummer drie van de kwalificatie hoopt dat hij met zijn teamgenoot Kimi Räikkönen (tweede) de aanval kan openen op Hamilton. "Ik baal van het grote gat, maar verpestte het zelf in de laatste ronde. Ik denk dat de verschillen in de race een stuk kleiner zullen zijn."

STER reclame