EPA

Een wereld van verschil. Waar Max Verstappen vorig jaar bij de start van het Formule 1-seizoen in Melbourne al wist dat hij kansloos was in de titelstrijd, stond er vrijdag na afloop van de eerste twee vrije trainingen van het nieuwe seizoen een meer dan tevreden Nederlander. "Ik ben tevreden. Dit is een goede start van het seizoen."

Verstappen noteerde de derde en de tweede trainingstijd, gaf weinig toe op de ongenaakbare Lewis Hamilton (Mercedes), maar constateerde opgewekt dat zijn bolide een veel betere indruk maakte dan een jaar geleden. "Na de wintertest in Barcelona wisten we nog niet waar we stonden ten opzichte van de concurrentie, maar het lijkt erop dat we meekunnen in de competitie."

Max Verstappen bij de Grand Prix van Australië AFP

De eerste indruk van Verstappen was dus zeer positief. "Qua racesnelheid lijkt Mercedes het te kloppen team. Zaterdag kan het hier onstuimig weer worden. Dat kan onze kansen in de kwalificatie vergroten", aldus de Red Bull-coureur.

Teamgenoot Daniel Ricciardo was minder in zijn nopjes. "Het moet zaterdag een stuk sneller kunnen", zei de Australiër, die twee keer ruimschoots werd geklopt door Verstappen. "Ik ben nog zoekende. De auto heeft veel potentie, maar de balans was nog niet optimaal. Zaterdag ga ik voor pole."

Echte gevecht

Verstappen is zich bewust dat de trainingen zeker niet alles zeggen. "Ik weet nog niet of we het hele seizoen kunnen vechten met Mercedes en Ferrari. Dit zijn pas de eerste trainingen op het eerste circuit van de racekalender. Er komen hierna nog twintig GP's. Het begin is goed, maar het zegt nog weinig over de rest van het seizoen. Het is heel belangrijk de auto in de loop van het jaar verder te ontwikkelen. Dat is het echte gevecht."

STER reclame