De capsule van de eerste toeristenvlucht door ruimtevaartbedrijf SpaceX is teruggekeerd naar de aarde. De Inspiration4 met vier inzittenden plonsde rond 01.00 uur Nederlandse tijd voor de kust van Florida in de Atlantische Oceaan.

Rond middernacht werd de Resilience-capsule met stuwraketten richting de aarde gedraaid. Een uur daarna werd de landing ingezet, waarbij de buitenkant van de capsule door de wrijving met de atmosfeer verhitte tot 2000 graden Celsius. Op ruim 5 kilometer hoogte gingen de parachutes open om de capsule af te remmen.

Om 01.07 uur was op livebeelden te zien hoe de Resilience in het water terechtkwam voor de splashdown. De bemanning werd daarop via een radioverbinding welkom terug geheten op aarde. "Het was me het ritje wel", reageerde miljardair Jared Isaacman, die de ruimtevlucht had betaald.

Een klein uur later was de drijvende capsule op een schip getakeld en kon de bemanning uitstappen. Isaacman was de laatste inzittende die een beetje wankel maar enthousiast Resilience verliet. Daarna volgde een medische controle en een helikoptervlucht naar de kust.

En zo verliep de terugkeer:

Bemanning SpaceX met applaus verwelkomd op aarde

Voor de landing hoefde geen van de vier inzittenden iets te doen, de missie werd volledig geleid door de automatische piloot en de vluchtleiding op aarde. Vlak voor de terugkeer was al te zien dat de bemanning volledig op zijn gemak was: op beelden uit Resilience was te zien dat een van hen nog de komedie Spaceballs zat te kijken.

De vlucht vertrok afgelopen woensdag vanaf NASA's Kennedy Space Center. Twee enorme Falcon 9-raketten brachten de capsule in een baan om de aarde van 585 kilometer hoog. Dat is ruim 100 kilometer hoger dan ruimtestation ISS en hoger dan welke astronaut ook sinds het einde van de maanmissies in de jaren 70.

Miljardair Isaacman heeft naar verluidt 200 miljoen dollar neergeteld voor de ruimtevlucht. Hij werd vergezeld door twee winnaars van een verloting en een arts die als kind kanker had overleefd. Isaacman wilde met de vlucht 200 miljoen dollar inzamelen tegen kinderkanker. De teller staat momenteel op zo'n 153 miljoen dollar, inclusief 100 miljoen van Isaacman zelf.

De bemanning van de Inspiration4 AFP

Gedurende de missie deelde SpaceX af en toe wat beschrijvingen en beelden van de activiteiten die de bemanning uitvoerde in de capsule, die met 28.000 kilometer per uur door de ruimte schoot. Zo was er een gesprek met patiëntjes van het ziekenhuis waar geld voor wordt ingezameld, sloten de astronauten de beursdag op Wall Street af en belden ze met acteur Tom Cruise, die zelf van plan is een film in de ruimte op te nemen.

De vlucht van de Inspiration4 gaat veel verder dan parabolische vluchten die Jeff Bezos en Richard Branson eerder dit jaar maakten. Hun ruimtereizen duurden maar enkele minuten en kwamen niet veel hoger dan net buiten de atmosfeer. Deze vlucht van Elon Musks SpaceX was aanzienlijk langer en hoger dan die korte tripjes.

STER reclame