De ingang van de Shincheonji-kerk in Daegu wordt ontsmet AP

In Zuid-Korea zijn alle ogen gericht op een omstreden kerkgemeenschap. Want het aantal vastgestelde besmettingen met het coronavirus is in het land de afgelopen 24 uur ruim verdubbeld, en het grootste deel daarvan wordt in verband gebracht met de Shincheonji-kerk. Dat is een internationale christelijke gemeenschap, die wordt beschouwd als een sekte.

Sinds gisteren zijn er 229 nieuwe coronabesmettingen bij. Daarmee staat het totaal in Zuid-Korea op 433.

Bijna de helft daarvan heeft volgens de Zuid-Koreaanse gezondheidsautoriteit een directe relatie met de gesloten kerkgemeenschap. Maar de autoriteiten vermoeden dat het aandeel nog verder zal oplopen. 9336 kerkleden worden in quarantaine gehouden, ruim 500 van hen vertonen symptomen.

Een van onze leden dacht dat ze verkouden was.

Verklaring van het Shincheonji-bestuur

President Moon Jae-in heeft opgeroepen tot een grondig onderzoek naar de begrafenis van een prominent Shincheonji-lid. Want die driedaagse ceremonie werd gehouden in de uitvaarthal van het Daenam-ziekenhuis in Chengdo - wat nu een van twee uitbraakhaarden is. Samen met de nabijgelegen miljoenenstad Daegu, waar de kerk diensten houdt.

'Ook kerk in Wuhan'

Opvallend genoeg zou op de website van de groep hebben gestaan dat er vorig jaar een kerk was geopend in Wuhan, de Chinese miljoenenstad die wordt beschouwd als het centrum van de wereldwijde uitbraak. De onafhankelijke Chinese nieuwssite Caixin Global schrijft dat deze informatie is verwijderd van de site. Ook ontkent de Shincheonji dat er een vestiging in Wuhan is opgericht.

"Kerken die zich niet aansluiten bij de staatskerk in China zijn illegaal, dus dat zou die ontkenning kunnen verklaren", zegt correspondent Eefje Rammeloo. Als het klopt dat er een Shincheonji-kerk was in Wuhan, dan biedt dat een verklaring wat de oorzaak is van de uitbraak in Zuid-Korea. De gezondheidsautoriteit onderzoekt de banden tussen kerkleden uit Zuid-Korea en China.

Dit is een foto van Lee op het Twitteraccount van de kerk:

De kerk meldt op sociale media dat er ruim 100.000 'studenten' zijn opgeleid. Ook staat er dat de beweging 300 centra heeft in vijftien landen, inclusief Nederland. Op internet wordt geschreven dat Shincheonji-leden actief zijn in Rotterdam. Maar daar staat ook dat de beweging regelmatig van naam verandert en dat het lastig is om contact te leggen.

Volgelingen bidden op de vloer, zij aan zij op hun knieën. De Zuid-Koreaanse gezondheidsautoriteiten vermoeden dat dit heeft bijgedragen aan de snelle verspreiding van het coronavirus.

Excuses

Het Shincheonji-bestuur heeft in een verklaring zijn excuses aangeboden. "Een van onze leden dacht dat ze verkouden was, aangezien ze niet naar het buitenland was gereisd. Dat leidde tot vele besmettingen binnen onze kerk en grote zorgen bij de lokale bevolking."

De religieuze beweging is al jaren omstreden, onder meer vanwege het infiltreren van andere kerken, stellen critici. "Ze infiltreren onze kerken en proberen mensen naar hun bijbelstudies te lokken. Wanneer ze zich daar voor opgeven, wordt niet meteen gezegd dat de les onderdeel is van Shincheonji", zei een documentairemaker van een christelijk tv-station in Zuid-Korea twee jaar geleden.

Veel kerken in Zuid-Korea zouden een bord met 'Shincheonji verboden' voor de deur hebben staan.

STER reclame