Reuters

Voormalig NBA-basketballer Dennis Rodman is naar Noord-Korea afgereisd "om te proberen een deur te openen". Hij landde vanochtend op het vliegveld van Peking, waar hij een tussenstop maakte op weg naar Pyongyang. Het is de vijfde keer dat de Amerikaan het land bezoekt.

Op het vliegveld werd hij omringd door journalisten. Over de vraag of hij in opdracht van de Amerikaanse president Trump naar Noord-Korea afreist, hield Rodman zich op de vlakte. Wel zei hij dat hij gelooft dat Trump blij is met zijn bezoek. "Ik probeer iets te bereiken dat we allebei nodig hebben", zei Rodman tegen de pers.

Rodman: ik wil een deur openen

Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken ontkende vanochtend dat Rodman op verzoek van de regering onderweg naar Noord-Korea is, zegt correspondent Marieke de Vries. "Volgens het ministerie gaat het om een privébezoek. Maar we weten natuurlijk niet of er achter de schermen contact is geweest tussen Trump en Rodman."

De twee kennen elkaar van Trumps tv-show Celebrity Apprentice. "Daar hebben ze elkaar ontmoet. Trump en Rodman mogen elkaar", zegt De Vries.

Basketbaldiplomatie

De excentrieke oud-basketballer had in het verleden meerdere ontmoetingen met Kim Jong-un. "Maar of dat nu ook gaat gebeuren, liet hij in het midden", zegt De Vries. "De laatste keer was in 2014. Toen had Rodman een team samengesteld van oud-NBA-spelers die een goodwill-wedstrijd speelden tegen een Noord-Koreaans team. Kim Jong-un is een groot basketbalfan. Hun ontmoetingen worden ook wel de 'basketbaldiplomatie van Dennis Rodman' genoemd."

Na het laatste gesprek tussen Rodman en Kim werd een van de langstzittende Amerikaanse gevangenen in Noord-Korea vrijgelaten. Momenteel zitten er vier Amerikanen vast in het Aziatische land. "Maar Rodman ontkende dat hun vrijlating het doel was van zijn trip", vertelt De Vries.

Toch zijn er speculaties dat Otto Warmbier, een Amerikaanse student die vorig jaar tot vijftien jaar cel werd veroordeeld voor het stelen van een vlag met een politieke slogan, de grootste kans heeft om door die basketbaldiplomatie weer op vrije voeten te komen. "Als een teken van goodwill naar de Amerikanen toe. Om toch die spanningen tussen de VS en Noord-Korea uit de lucht te halen."

STER reclame