Max Verstappen is blij na zijn tweede plaats in Rusland EPA

De opluchting straalde van zijn gezicht. Max Verstappen stuurde zijn Red Bull zondagmiddag op het circuit van Sotsji naar de tweede plaats in de Grand Prix van Rusland. Een resultaat dat de bijna 23-jarige Nederlander wel kon gebruiken, na twee volledig mislukte Formule 1-races in Italië.

"Mooi om zo terug te komen en goede punten voor het WK te pakken", straalde hij na zijn eerste podiumplaats in zes jaar in Rusland.

Verstappen was in de training wisselvallig, maar zaterdag in het slotgedeelte van de kwalificatie bijna perfect. Zijn tweede startpositie kon hij niet direct verzilveren. Hij verloor bij de start een plekje, maar maakte dat vervolgens in de race weer goed.

Hij slaagde erin zich tussen de twee Mercedessen te wringen. "Dat hebben we heel mooi gedaan. Dat is netjes", keek hij terug op zijn race.

Formidabele bandenwissel

Een formidabele bandenwissel - het team van Red Bull had er slechts 1,9 seconden voor nodig - bracht hem in een goede positie voor het podium. "Dat kunnen de jongens wel heel goed", gaf hij toe voor de camera van Ziggo.

Red Bull wisselde niet alleen de banden, maar maakte in die korte tijd ook nog aanpassingen aan de voorvleugel. "Daarna ging het heel goed. We finishen binnen zeven, acht seconden van de winnaar. Dat geeft vertrouwen."

De Nederlander rekende af met een slechte periode in Italië, waar de bolide hem tweemaal op rij in de steek liet. "We moeten normaal gezien altijd meedoen om de podiumplaatsen. Dat gaan we de rest van het jaar ook proberen", keek de Nederlander al vooruit naar de GP van de Eifel, over twee weken op de Nürburgring.

Hamilton moet nederlaag accepteren

Lewis Hamilton kan ook niet wachten op de volgende race. De kwalificatie liep - ondanks zijn polepositie - niet naar wens. Hij moest in tegenstelling tot Verstappen en Bottas op de minder prettige zachte band starten, behield zijn leidende positie na de start maar werd vervolgens geconfronteerd met twee tijdstraffen van vijf seconden wegens een proefstarts op de verkeerde plaats voor de race. Dure foutjes van het Mercedes-team.

Lewis Hamilton is teleurgesteld na de GP van Rusland EPA

"Ik kan een nederlaag accepteren als ik slecht heb gereden. Zonder die twee tijdstraffen weet ik niet wat er had kunnen gebeuren", zei de Brit, die jaagt op zijn 91ste Formule 1-zege waarmee hij het lang voor onaantastbaar gehouden record van Michael Schumacher evenaart. "Het is wat het is, maar we gaan er nog over praten. Ik ben de eerste die hiervoor wordt gestraft. Ik neem de punten mee en ga verder", aldus de norse zesvoudig wereldkampioen, die twee strafpunten op zijn licentie later weer ingetrokken zag worden.

Nog ruime voorsprong

Hamilton heeft in het WK-klassement nog een ruime voorsprong van 44 punten op teamgenoot Valtteri Bottas, die na zijn zege in de eerste GP van het jaar eindelijk weer eens won. De Fin trok na de race een lange neus naar de mensen die de laatste tijd veel kritiek op hem hadden.

"Dit is een mooi moment om al die criticasters te bedanken", klonk het cynisch uit de mond van de winnaar. "Het was even geleden dat ik heb gewonnen, dit moet ik nu vasthouden. Ik geef nooit op."

STER reclame