Het maanoppervlak ten tijde van de Apollo 11-missie in 1969 EPA/NASA

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA wil samenwerken met commerciële bedrijven om maangrond en -stenen te verzamelen. De organisatie heeft een document gepubliceerd, waarin bedrijven worden voorgesteld maangrond op te rapen en te verkopen. Het liefst voor 2024, het jaar waarin NASA weer mensen op de maan wil zetten.

NASA betaalt tussen de 15.000 en 25.000 dollar voor de maangrond, afhankelijk van het gewicht (tussen de 50 tot 500 gram). Bedrijven moeten als bewijs dan wel een foto aanleveren samen met de precieze locatie, zodat de monsters kunnen worden opgepikt door NASA-missies. De bedrijven hoeven de maanstenen dus niet zelf naar de aarde te brengen.

De Amerikanen willen de monsters gebruiken voor onderzoek, schrijft NASA-topman Jim Bridenstine in een blog. Tegelijk wil de ruimteorganisatie bedrijven zo stimuleren maangrondstoffen te ontginnen.

"De wetenschappelijke inzichten die we verkrijgen met robuust, duurzaam en veilig maanonderzoek zullen de gehele mensheid ten goede komen", aldus Bridenstine.

De verwachting is dat bedrijven als SpaceX en Blue Origin van de zakenmannen Elon Musk en Jeff Bezos nu eerder geneigd zijn hun maanlanders - die nog in ontwikkeling zijn - uit te rusten met bijvoorbeeld graafapparatuur, zo schrijft techsite The Verge.

NASA ziet het ontginnen en gebruiken van maangrondstoffen als essentieel bij bijvoorbeeld het plan om astronauten langdurig op de maan te houden.

Ook zijn die grondstoffen "ongelooflijk belangrijk" bij toekomstige missies naar Mars, aldus topman Bridenstine. "Daarom moeten we op het oppervlak van de maan enthousiast doorgaan met het ontwikkelen van technieken en het opdoen van ervaring als het gaat om het gebruik van buitenaards materiaal."

Zo hoopt de organisatie later ook bijvoorbeeld het ijs op de poolkappen van de maan te ontginnen voor drinkwater en raketbrandstof.

In deze video kun je alvast bekijken hoe de nieuwe maanmissies er de komende jaren uit gaan zien:

Volgens NASA is de oproep niet in strijd met het Ruimteverdrag uit 1967, waarin is afgesproken dat landen geen hemellichamen kunnen claimen. Volgens NASA kan elk bedrijf ter wereld zich namelijk aanmelden en is de maangrond pas in Amerikaans bezit als er is betaald.

Het project past in de plannen van NASA om de ruimtevaart steeds verder te commercialiseren. Zo stelde de ruimteorganisatie vorig jaar ruimtestation ISS open voor commercieel gebruik. In mei was SpaceX het eerste commerciële bedrijf dat een bemande ruimtecapsule lanceerde, met aan boord twee NASA-astronauten.

STER reclame