Matthijs de Ligt op de reservebank AFP

Dat Matthijs de Ligt in zijn eerste seizoen bij Juventus achter de routiniers Leonardo Bonucci en Giorgio Chiellini in de pikorde zou staan, was te voorzien. Maar dat de Oranje-international nu zijn plaats kwijt is geraakt aan Merih Demiral, is een behoorlijke tegenvaller. Zijn Turkse concurrent voor een plek in het centrum van de verdediging toont nog geen teken van zwakte.

"Demiral heeft het goed gedaan en het is moeilijk om hem op de bank te zetten", zegt Fabiana Della Valle, Juventus-watcher van de Italiaanse sportkrant La Gazzetta dello Sport. "Hij zal voorlopig spelen, ook aanstaande zondag tegen AS Roma. Demiral is wat agressiever dan De Ligt, wat meer solide, ook als het aankomt op mandekking."

Momentopname

Met Demiral heeft De Ligt niet zomaar een concurrent. De Turks international is nog maar 21 jaar, heeft een uitmuntende mentaliteit, is een echte strijder, fysiek sterk en ook in de lucht moeilijk te kloppen.

Bovendien deed hij bij Sassuolo een half seizoen Serie A-ervaring op. Juve kocht hem afgelopen zomer voor 18 miljoen euro, een stuk minder dan de 75 miljoen euro die de Turijnse club aan Ajax betaalde voor De Ligt.

Merih Demiral en Leonardo Bonucci AFP

Volgens Della Valle hoeft De Ligt zich nog geen zorgen te maken. "Dit is een momentopname. Hij heeft tijd nodig om te wennen aan het Italiaanse voetbal, om het te begrijpen en de taal te leren. Ook heeft trainer Maurizio Sarri gezegd dat de voornaamste reden om De Ligt niet op te stellen is dat hij niet helemaal fit is."

Door de blessure van Giorgio Chiellini moest De Ligt al vroeg in het seizoen vol aan de bak. Hij kende een dramatische vuurdoop, maakte fouten en opmerkelijk veel handsballen, maar toonde daarna verbetering met een prachtige tackle tegen Atlético Madrid als symbolisch hoogtepunt.

2 november 2019: Matthijs de Ligt viert zijn goal tegen Torino AFP

Na dat duel met Atlético volgde begin december een dip met een gelijkspel tegen Sassuolo (2-2 ) en een nederlaag bij Lazio (3-1). Vanwege schouderklachten - de schouder van De Ligt ging eind november tegen Atalanta uit de kom - kreeg de verdediger in de Champions League-wedstrijd tegen Bayer Leverkusen rust.

Demiral deed het goed tegen de Duitsers en behield ook in de daaropvolgende wedstrijden zijn plek. En zo begon De Ligt nu al vier opeenvolgende wedstrijden op de bank. Demiral bleef staan en begon een steeds sterkere indruk te maken. Daar kwam bij dat ook de resultaten goed waren: vijf zeges in vijf wedstrijden.

Positieve energie

Sarri erkent dat Demiral nu niet te passeren is. "Hij bulkt van het zelfvertrouwen, dus het is logisch dat hij speelt", zei de coach maandag na de 4-0 zege op Cagliari. "Hij brengt veel positieve energie en geeft dat ook door aan zijn teamgenoten. Daar moeten we gebruik van maken."

Daarnaast gaf Sarri aan dat hij nog steeds alle vertrouwen heeft in Matthijs de Ligt. "Ik ben de eerste die ervan overtuigd is dat hij een van de beste verdedigers van de wereld zal worden", zei de Italiaan.

Over de toekomst van De Ligt in Turijn maakt ook Della Valle zich geen zorgen. "Zoiets zegt Sarri niet voor niets. Het was makkelijker geweest als De Ligt in de luwte had kunnen wennen. We hebben De Ligt nog niet op zijn best gezien, maar hij is nog erg jong. We moeten nog even wachten. Hij moet geduld hebben."

De Ligt terug naar Ajax? 'Uitgesloten'

Della Valle erkent dat Demiral nu beter past bij Bonucci en dus ook een beter koppel vormt. "Demiral lijkt meer op Chiellini", zegt ze. "Dat is beter voor Bonucci. Komend seizoen zou De Ligt een goed koppel kunnen vormen met Chiellini."

Matthijs de Ligt en Merih Demiral Pro Shots

"Of later misschien samen met Demiral", zegt Della Valle. De 20-jarige De Ligt en de 21-jarige Demiral staan nog aan het begin van hun loopbaan. Bonucci en Chiellini, 32 en 35 jaar inmiddels, hebben niet het eeuwige leven. "De Ligt en Demiral zijn de verdedigers van de toekomst."

Beide jonge verdedigers staan tot 2024 onder contract in Turijn en beiden mogen niet weg. Borussia Dortmund en Leicester City klopten deze winter tevergeefs aan voor Demiral en ook De Ligt zal niet vertrekken. Della Valle vroeg Sarri deze week wat er waar is van het gerucht dat Ajax De Ligt voor zes maanden wil huren. Het antwoord van Sarri was volgens de journaliste helder: "Uitgesloten."

STER reclame