IS-leider Abu Bakr al-Baghdadi EPA

Bij een Amerikaanse militaire operatie in Noordwest-Syrië is IS-leider Abu Bakr al-Baghdadi hoogstwaarschijnlijk omgekomen, schrijven verscheidene Amerikaanse media op basis van bronnen bij het ministerie van Defensie. President Trump komt om 14.00 uur (Nederlandse tijd) met een belangrijke verklaring, meldt het Witte Huis.

Het Witte Huis wil vooralsnog niets zeggen over het onderwerp van de bekendmaking. Trump zelf schreef op Twitter alleen: "Er is net iets heel groots gebeurd!"

Baghdadi is al vaker doodverklaard. IS-kenner Michael Weiss noemt het echter opvallend dat nu voor het eerst Amerikaanse militaire bronnen reppen van zijn dood.

Bronnen binnen Defensie melden tegen Amerikaanse media dat de identiteit nog wordt gecontroleerd van een persoon die bij de actie om het leven kwam, maar dat men ervan uitgaat dat het om de IS-leider gaat.

De locatie van de operatie zou op zo'n vijf kilometer van de Turkse grens zijn, in Noordwest-Syrië. Dat zegt Eliot Higgins van Bellingcat na onderzoek.

Het Turkse ministerie van Defensie claimt informatie te hebben uitgewisseld met de Amerikanen voor de aanval. Ook de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF), de militie in Noord-Syrië die door de Koerdische strijdgroep YPG wordt geleid, spreekt in een verklaring op Twitter van een "succesvolle, historische operatie in samenwerking met de Verenigde Staten".

Op de staatstelevisie van Irak zegt een terreurdeskundige dat de locatie van Baghdadi in samenwerking met Iraakse inlichtingendiensten is vastgesteld.

Het televisiestation zond ook beelden uit die van de operatie zouden zijn:

Iraakse televisie toont beelden van militaire operatie

Op Twitter melden Midden-Oostenexperts dat er aan het eind van de avond meerdere helikopters betrokken waren bij een actie in de Noord-Syrische provincie Idlib. Daarbij zou ook een vuurgevecht zijn uitgebroken.

Het Amerikaanse tijdschrift Newsweek sprak een bron binnen het Amerikaanse ministerie van Defensie. Die zegt dat Amerikaanse eenheden een complex binnengingen waarna Baghdadi zichzelf met een bomvest opblies. Er zouden ook familieleden van de IS-leider aanwezig zijn geweest. Twee van zijn vrouwen zouden zichzelf eveneens hebben opgeblazen.

Het complex zou na de operatie met een luchtaanval zijn vernietigd, om te voorkomen dat het een bedevaartsoord wordt.

Goedkeuring Trump

Newsweek weet verder te melden dat president Trump de operatie een week geleden heeft goedgekeurd, op basis van CIA-informatie. Sindsdien zou de locatie waar de inval plaatsvond zijn gesurveilleerd.

Het zou gaan om een van de laatste bastions van islamitische extremisten in het land. Opvallend genoeg is die regio in handen van de jihadistische groepering Hayat Tahrir al-Sham, beter bekend onder de vroegere naam Al-Nusra. Het gaat om groepering gelinkt aan al-Qaida, een vijand van IS. In het gebied houden zich naar verluidt veel IS-strijders schuil, van wie sommigen zich bij al-Qaida hebben aangesloten.

Veel experts van IS gingen ervan uit dat Baghdadi zich schuilhield in het grensgebied tussen Irak en Syrië.

Abu Bakr al-Baghdadi in een eerdere video AFP

De Irakees Abu Bakr al-Baghdadi kwam in 2010 aan het hoofd te staan van Islamitische Staat. Onder zijn leiding veroverde de terreurorganisatie grote delen van Syrië en Irak.

IS voerde er een schrikbewind, met martelingen, verkrachtingen en massa-executies. Ook voerden aanhangers verschillende bloedige aanslagen uit in Europa. Zo eiste IS de aanslag op de Bataclan in Parijs op, evenals die op het vliegveld van Brussel.

Dankzij de inzet van een internationale coalitie verloor IS de afgelopen jaren snel terrein, waarbij meerdere keren werd gemeld dat Baghdadi was gesneuveld.

Video

IS zette in april nog een video online waarop Baghdadi te zien zou zijn. Dat was de eerste keer sinds 2014, toen hij het Kalifaat uitriep, dat er beeld van hem opdook. Volgens experts ging het om een recente video, wat een einde zou maken aan de speculatie over Baghdadi's dood.

IS zet video van 'leider Baghdadi' online

Je kunt de verklaring van Trump straks live zien op NOS.nl en in de NOS-app.

STER reclame