Mohammed bin Salman AFP

Saudi-Arabië gaat voor het eerst visa afgeven aan toeristen. Daarmee opent het ultraconservatieve land zijn deuren voor de buitenwereld.

Tot nu toe worden visa alleen verstrekt voor korte zakenreizen, pelgrimsreizen en officiële bezoeken. De toeristenvisa komen beschikbaar voor 49 landen. Welke dat zijn en vanaf wanneer de visa worden verstrekt, maken de Saudiërs later vandaag bekend.

Verder worden de strikte kledingvoorschriften voor vrouwelijke bezoekers versoepeld. Buitenlandse vrouwen zijn voortaan niet meer verplicht net als Saudische vrouwen in het openbaar een lichaamsbedekkend abaya-gewaad te dragen. De toeristen moeten wel "bescheiden" kleding dragen. Vrouwelijke toeristen hoeven tijdens hun reis in Saudi-Arabië ook niet meer begeleid te worden door een man.

De visa gelden niet voor de heilige steden Mekka en Medina ; die blijven voor niet-moslims verboden. Ook alcohol blijft streng verboden in het land.

Aantrekkelijk

De Saudiërs hopen met het toerisme minder afhankelijk te worden van de olie-industrie. De minister van Toerisme spreekt van een historisch moment voor Saudi-Arabië. Ahmad al-Khateeb prijst de "schatten" die het land te bieden heeft.

De afgelopen tijd adverteerde het Saudische Bureau voor Toerisme op internet met geheimzinnige advertenties waarbij onder meer foto's van witte stranden werden geplaatst met de begeleidende tekst: dit zijn niet de Malediven.

Saudi-Arabië werkt al jaren aan zijn imago. Kroonprins Mohammed bin Salman heeft vrouwen het recht gegeven auto te rijden en andere moderniseringen aangekondigd, maar zijn 'moderne' imago is de laatste twee jaar ook danig aangetast. Critici menen dat dat de feitelijke heerser van Saudi-Arabië zeker niet minder autocratisch is dan de in 2015 overleden koning Abdoellah. Ze wijzen erop dat dissidenten de laatste twee jaar veel harder worden aangepakt dan voorheen en dat in de gevangenis nog steeds activisten zitten die streden voor meer vrouwenrechten. Ook de moord op journalist Khashoggi en de oorlog in Jemen hebben het hervormingsgezinde imago van de prins beschadigd.

STER reclame