Al na twee groepswedstrijden heeft de Russische voetbalploeg alle verwachtingen overtroffen. Niet dat de lat heel hoog lag; verwachtingen waren er nauwelijks na zeven oefenduels zonder overwinning.

Maar de 5-0 zege op Saudi-Arabië en de 3-1 overwinning op Egypte hebben de stemming in het land veranderd, zegt Eva Hartog. Ze is de hoofdredacteur van de Engelstalige krant Moscow Times.

"Er hangt tijdens de wedstrijden van Rusland een ontzettend positieve sfeer in het centrum, een soort carnavalssfeer. Het lijkt wel een festival. Dat heb ik nog niet eerder meegemaakt. Zelfs president Vladimir Poetin had dit niet kunnen verwachten. Dit is een succes voor hem, maar ook voor de gewone Russen."

"Het WK laat zien dat je in Rusland nooit weet wat je kunt verwachten", vervolgt Hartog. "We zien een totale omslag. Rusland begon in een heel negatieve sfeer. Je zag een defensief Rusland dat zich altijd moest verdedigen en probeerde alles goed te praten. Nu leunt het land relaxed achterover."

"Iedereen is nu echt verbijsterd over hoe de politie zich gedraagt. We zijn gewend aan een heel strenge politie die keihard ingrijpt als er meer dan vijftien mensen bij elkaar komen. Nu kunnen de fans gewoon dronken over straat lopen."

Russische agenten tijdens de openingsceremonie van het WK EPA

De Russische overheid is uiteraard gebaat bij dat positieve beeld, weet Hartog. "Op de staatstelevisie zie je buitenlanders zeggen hoe zeer ze van Rusland genieten en hoe aardig de Russen zijn. Ze zeggen dat het niet zo bitter en koud is als verwacht. Daar is het Kremlin ontzettend blij mee."

De supporters genieten niet alleen van Rusland, de Russen zijn ook blij met de WK-gangers. "Russen kunnen eindelijk weer omgaan met buitenlanders", zegt Hartog. "De meeste Russen kunnen het zich niet permitteren om op vakantie te gaan naar Amsterdam of Italië. Velen ontmoeten voor het eerst iemand uit het buitenland en dat bevalt goed."

Eva Hartog NOS

In de Moscow Times laat Hartog zien dat Rusland niet ineens is veranderd in een sprookjesland. "Rusland is een land waar alles top-down besloten wordt. Uiteindelijk vallen de beslissingen in het Kremlin. Nu is er besloten om het kort houden te laten varen en de mensen te laten genieten. Dit WK vormt dan ook geen bedreiging voor het regime."

"Maar het is niet zo dat het Rusland van vóór het WK ineens is verdwenen. Er zijn nog steeds mensenrechtenschendingen."

En over twee maanden? "Ik denk dat ik wel weet hoe het er dan aan toegaat, namelijk zoals het een maand geleden voor het WK was."

STER reclame