The Ashes: ideale schoonzonen tegen Australische rouwdouwers

Aangepast
De Australische captain Steve Smith (l) en de Engelse captain Joe Root poseren met de Ashes-trofee AFP
Geschreven door
Jeroen Bal

Cricketliefhebbers kunnen de komende maanden weer hun hart ophalen. Vannacht gaat immers de 70ste editie van The Ashes van start: het tweejaarlijkse cricketfeestje tussen Engeland en Australië. Een strijd die bol staat van historie, heldenverhalen en een bittere rivaliteit. In de komende vijf vijfdaagse Testmatches worden carrières gemaakt of gebroken.

De cricketwereld is al jaren in transitie. Was de sport een eeuw lang een bastion van conservatisme - in stand gehouden door theedrinkende Engelse Lords - tegenwoordig regeert het nieuwe geld van staaltycoons en mediamagnaten uit Delhi en Mumbai.

Getooid in schreeuwerige pyjama's en gelikt omlijst door bombastische muziek en cheerleaders spelen de cricketers tegenwoordig veelal korte potjes die elkaar in hoog tempo opvolgen. Spanning en sensatie zijn verzekerd, al beklijven de uitslagen nauwelijks.

Cheerleaders bij een wedstrijd van de Indian Premier League AFP

Het traditionele cricket, een dagen durende test (vandaar de naam) van concentratie, mentale weerbaarheid en uithoudingsvermogen en gespeeld in maagdelijk wit, is in het nauw. Overal lopen de toeschouwers en tv-kijkers weg naar het snelle genot van T20-cricket.

Overal? Nee. Een confrontatie bleef moedig weerstand bieden aan de Indiase overheersing: The Ashes.

Grote scharen supporters verkneukelen zich al maandenlang op wat komen gaat, de media stoken het vuurtje op met tendentieuze verhalen en spelers en oud-spelers doen met pikante uitspraken ook een duit in het zakje. De enorme stadions in Brisbane, Adelaide, Perth, Melbourne en Sydney zullen weer tot aan de nok toe gevuld zijn.

Australië favoriet

Van de vorige 69 ontmoetingen wonnen beide landen er 32, vijf confrontaties eindigden gelijk. Engeland won drie van de laatste vier edities, maar dit keer is Australië de huizenhoge favoriet.

De verwachting is dat de gammele Engelse battingorder niet bestand zal zijn tegen de snelheid, kunde en bravoure van de Australische bowlers. Spelers als Pat Cummins en vooral Mitchell Starc zullen de bal met een haast duivels genoegen en met een snelheid van 150 kilometer per uur naar elk Engels lichaamsdeel smijten dat in hun vizier komt.

De psychologische oorlogsvoering van de grofgebekte Aussies, hun supporters en de vileine Australische media komt daar nog eens bovenop. Geen mogelijkheid zal onbenut blijven om de Engelsen op hun onkunde te wijzen.

Ben Stokes AFP

Essentieel voor de kansen van Engeland was het meedoen van Ben Stokes. In de verzameling ideale schoonzonen die het Engelse team is, was hij de ongepolijste diamant. Een wereldster (type ruwe bolster, blanke pit) die vier jaar geleden, in de voor Engeland desastreus verlopen Ashes-Tour, al had bewezen de druk aan te kunnen.

Maar Stokes is er niet bij. De 26-jarige geboren Nieuw-Zeelander (opgegroeid in Cumbria) deelde in september na een avondje stappen flink wat tikken uit in een ordinaire vechtpartij en de beelden ervan belandden in de media.

Sindsdien wordt de zaak van de allrounder - hij behoort als bowler en als batsman tot de wereldtop - onderzocht door de politie. In afwachting van de uitspraak kon de Engelse bond niet anders dan hem uit het team te gooien.

Zonder hun talisman lijken de kansen verkeken voor Engeland. Maar sinds gisteren gloort er weer een klein beetje hoop. Stokes verbrak plots zijn zelf opgelegde Twitter-ban door bits te reageren op een uitspraak van een Australische oud-cricketer. Bovendien dook er een filmpje op waarin hij volop in training was.

De Engelse media sloegen meteen op hol. Zou hij wellicht meer weten? Kan Stokes alsnog afreizen naar Down Under?

31 jaar geleden

De komende vijf dagen zullen de Engelsen het nog zonder hem moeten doen. En dat wordt lastig in The Gabba in Brisbane, een stadion dat door de flinke bounce en snelheid in de pitch de Australische bowlers op het lijf geschreven is. De laatste Engelse zege dateert van 31 jaar geleden.

Maar mocht Engeland uit deze wedstrijd komen met een eervolle nederlaag of misschien zelfs een gelijkspel en mocht Stokes er bij de volgende wedstrijd alsnog bij kunnen zijn, dan zouden de Engelsen aan de toch al rijke Ashes-historie zomaar weer een prachtig verhaal kunnen toevoegen.