EPA / Deelnemers aan het verkiezingsdebat vorige week in Cambridge

Nu de riante voorsprong van Theresa May in de peilingen is verdampt, zijn de Britse verkiezingen tot ieders verbazing weer spannend geworden. Daarom zal May er alles aan doen om de campagne weer vooral over de brexit-onderhandelingen te laten gaan, het onderwerp waar zij nog altijd het meeste vertrouwen geniet.

In studentensteden als Cambridge kom je ze nauwelijks tegen, mensen die bij het referendum vorig jaar vóór brexit hebben gestemd. De stad had met maar liefst 88 procent het hoogste 'remain'-percentage in heel Groot-Brittannië. Het is daarom niet verwonderlijk dat de Liberaal Democraten in de wereldberoemde universiteitsstad volop campagne voeren.

Ik vind Labour-leider Corbyn te zwak en de Conservatieven vind ik vreselijk.

Studente Jen

De LibDems noemen zichzelf nog de enige serieuze pro-EU-partij. Zij willen het brexit-proces namelijk het liefst stoppen en zorgen dat de Britten alsnog in de EU blijven. De lokale kandidaat voor de parlementszetel in Cambridge, Julian Huppert, reist graag langs collegezalen om studenten uit te leggen waarom. "Als we een open samenleving willen blijven, is internationale samenwerking cruciaal. Ik zal daarom blijven vechten voor onze plek in de EU."

Veel studenten zijn het met hem eens. "Ik ga zeker op de LibDems stemmen", zegt Jen. "Zoals zij over brexit denken, zo denk ik er ook over. Ik vind Labour-leider Corbyn te zwak en de Conservatieven vind ik vreselijk."

'Het beste van maken'

Het geeft Huppert het vertrouwen dat de zetel in Cambridge binnen handbereik is. "Vorig jaar stemde 48 procent van de Britten tegen Brexit. Iemand op Twitter zei tegen me: als jullie zo pro-EU blijven zal 52 procent van de bevolking nooit op je stemmen. Ik antwoordde met: wij doen het voor 48 procent."

Alleen spelen de Liberaal Democraten buiten echte Remain-bolwerken als Cambridge, Oxford en delen van Londen nauwelijks een rol van betekenis. In landelijke peilingen komen ze nergens boven de 10 procent uit. Dat komt doordat inmiddels een ruime meerderheid van de Britten zich heeft neergelegd bij de referendumuitslag.

Het volk heeft gesproken, de strijd is verloren en laten we er nu maar het beste van maken, zegt twee derde van de bevolking. En als het op brexit aankomt, dan vertrouwen de Britten May het meest om van de onderhandelingen een succes te maken.

'May is de enige serieuze kandidaat, Corbyn is geen optie

Zo denkt ook Simon Tilbrook, geschiedenisleraar en een fanatiek politiek blogger. Hij stemde nog nooit eerder op de Conservatieven en komt uit een traditioneel Labour-nest. Hij was fel tegen brexit, maar ziet zichzelf dit keer niet op Labour en ook niet op de Liberaal Democraten stemmen. "May is the only serious game in town", zegt hij. "Ze is een pragmatisch politicus, iemand in het midden van het politieke spectrum. Zij zal echt opkomen voor de Britse belangen."

"We moeten accepteren dat brexit er gaat komen, die discussie is voorbij. Het gaat nu om het beste maken van een slechte beslissing. Dan zie ik maar één politiek leider die dat kan en dat is May."

Fanatieke brexitvleugel

Tilbrook hoopt daarom dat May ondanks de dalende peilingen toch weer opkrabbelt en alsnog een ruime verkiezingsoverwinning haalt. Want hij denkt dat May met een flinke meerderheid in het parlement ook haar harde brexittoon zal matigen.

"Ze heeft last van een fanatieke brexitvleugel in haar fractie. Omdat ze nu zo'n kleine meerderheid heeft, kan die vleugel haar gijzelen. Met een ruime meerderheid heeft ze meer speelruimte en kan ze ook makkelijker compromissen sluiten met Brussel."

Achilleshiel

May is er daarom alles aan gelegen dat het in de resterende dagen tot de verkiezingen niet langer over binnenlandse thema's gaat zoals de zorg, haar achilleshiel, maar juist over brexit. Dat is haar belangrijkste troef om de daling in de peilingen weer om te draaien.

Op donderdag kiezen de Britten een nieuw parlement.

STER reclame