Een file van ambulances in Londen, afgelopen woensdag AFP

Het is een beeld dat bij steeds meer ziekenhuizen in Londen opduikt: files van ambulances, die moeten wachten tot er plek is voor hun patiënten. De bezetting van ziekenhuisbedden ligt bij de meeste Londense ziekenhuizen boven de 98 procent, er is amper plek meer.

Nog niet eerder tijdens deze pandemie stond de gezondheidszorg in Groot-Brittannië zo onder druk als nu. De nieuwe, Britse variant van het virus grijpt zo snel om zich heen dat 1 op de 30 Londenaren op dit moment besmet is met covid. In heel Engeland is dat 1 op de 50.

'Wij moeten straks als zorgpersoneel voor God spelen'

Daarmee komt het moment steeds dichterbij dat niet elke patiënt meer geholpen kan worden, vertelt IC-verpleegkundige Joan Pons Laplana, een Spanjaard die al jaren in verschillende Britse ziekenhuizen werkt. "Er worden nu al operaties geschrapt. Wij moeten straks aan kankerpatiënten vertellen: sorry, maar er is voor u geen bed op de intensive care. Dat kan iemands doodsvonnis betekenen. Dan moeten wij als zorgpersoneel voor God spelen: bepalen wie er wel geholpen mag worden en wie niet. Als dat gebeurt, is er iets heel erg mis."

In de meeste ziekenhuizen gaat het nu nog net goed, legt Joan uit. Patiënten worden naar ziekenhuizen elders in het land gebracht waar het rustiger is. "Maar de hoge besmettingscijfers van nu vertalen zich de komende weken in nog meer opnames. Dat zien we al de hele pandemie. Er komt echt een tsunami op ons af en wij als zorgpersoneel staan arm in arm op het strand te wachten tot die golf ons raakt. En ik vrees dat we die golf niet aan kunnen."

Als ik mijn werk zou doen als Boris Johnson, was ik al lang ontslagen.

IC-verpleger Joan Pons

Het aantal besmettingen is in een maand tijd gigantisch omhoog geschoten. Begin december lag het aantal nieuwe coronagevallen nog tussen de 10 en 15 duizend per dag; de afgelopen dagen ligt dat aantal boven de 60 duizend.

Boris Johnson voelde zich daarom gedwongen om afgelopen maandag een nieuwe, zeer strenge lockdown af te kondigen. "Te laat", zegt Joan. "In ziekenhuizen riepen we al weken op om een nieuwe lockdown. Het was al lang duidelijk dat dit eraan zat te komen. Als ik mijn werk zou doen als Boris Johnson, was ik al lang ontslagen."

Experts vrezen overigens dat er enige tijd overheen zal gaan voordat de effecten van de lockdown terug te zien zijn in de cijfers. De Imperial College universiteit in Londen deed onderzoek naar deze Britse variant en rekende uit dat het 60 tot 70 procent besmettelijker is dan de oude variant van het virus. "Dat is extreem veel. Dat heeft er voor gezorgd dat het R-getal (reproductiegetal) met tussen de 0,4 en 0,7 omhoog is geschoten", zegt professor Axel Gandy, één van de onderzoekers van Imperial College. "Dat betekent dat we van een langzame daling ineens naar een razendsnelle stijging zijn gegaan. En daarom maakt iedereen zich hier zoveel zorgen."

Vaccin is de enige uitweg

Daarnaast is het zeker niet uitgesloten dat die Britse variant van het virus zich ook zo snel zal verspreiden in andere landen. "Gezien het feit dat het al in verschillende landen is opgedoken, lijkt het me haast onmogelijk om de snelle verspreiding ervan nog tegen te houden", zegt Gandy.

Het vaccin is daarom de enige uitweg, zegt hij. En hoewel de Britten voortvarend begonnen zijn met vaccineren sinds begin december (er zijn nu bijna 1,5 miljoen mensen gevaccineerd), zal het nog maanden duren voordat het vaccin echt een impact zal hebben.

Er is licht aan het einde van de tunnel, maar de tunnel is nog lang. En voor de Britse ziekenhuizen voorlopig heel erg donker.

STER reclame