Een schilderij van pater Damiaan in de Basiliek van Koekelberg ANP

Hoort het standbeeld van de Belgische heilige pater Damiaan wel in het Capitool thuis? Het Amerikaanse congreslid Alexandria Ocasio-Cortez plaatste daar vraagtekens bij. Dat schiet sommige Belgen in het verkeerde keelgat: "Pater Damiaan was geen blanke onderdrukker".

In het Capitool in Washington staan honderden standbeelden en hangen schilderijen die herinneren aan personen en taferelen uit de geschiedenis van de Verenigde Staten. Het viel de Democratische politica Alexandria Ocasio-Cortez op dat er bijna uitsluitend witte mannen afgebeeld zijn.

In een video op haar Instagramstory laat ze zien dat het standbeeld voor de staat Hawaï niet bijvoorbeeld de roemruchte koningin Liliuokalani is, maar de Belgische pater Damiaan. "Zelfs als het gaat om de gekoloniseerde gebieden, kiezen we ervoor om de verhalen van de kolonisten te vertellen", staat in het bijschrift van de video van 'AOC', zoals ze wel wordt genoemd.

Dat juist een ontwikkelingswerker als pater Damiaan wordt gebruikt om een punt te maken van het gebrek aan inclusiviteit, houdt de gemoederen bezig in Belgische media. "Ocasio-Cortez betrekt pater Damiaan bij beeldenstorm", kopt De Standaard. "Wankelt de sokkel van de Grootste Belg?" vraagt Het Nieuwsblad zich af.

"Er was geen kwestie van overheersing, maar van leven met de mensen die helemaal uitgesloten waren", reageert Sonia Crabbé van de Damiaanactiegroep. Die doet vrijwilligerswerk in de geest van de pater vanuit zijn geboorteplaats Tremelo in Vlaams-Brabant. "Dat ze net hém uitkiest om haar pijlen op te richten vind ik erg jammer. Omdat ze als politica ook hard vecht voor gelijke rechten", zegt Crabbé tegen de Belgische Radio 2.

'Overtrokken conclusies'

Na verontwaardiging op sociale media herhaalde Ocasio-Cortez gisteren op Twitter haar punt. Ze benadrukt dat het haar niet om pater Damiaan en zijn werk te doen is, maar om de oververtegenwoordiging van witte mannen in de eregalerij van het parlement.

"Het is ironisch dat mensen die deze heilige 'verdedigen', zo weinig beleefdheid op kunnen brengen", schrijft het Congreslid. "In plaats van zich erin te verdiepen, trekken velen overtrokken conclusies en gaan ze aan mijn punt voorbij."

STER reclame