Een van de hamsters die gebruikt werd voor het onderzoek KU Leuven

Virologen van de Katholieke Universiteit Leuven hebben vanmiddag de eerste resultaten gepresenteerd van hun onderzoek naar de werking van een coronavaccin. Het middel blijkt "bijzonder goed te werken" bij hamsters, stellen de onderzoekers. Pas aan het einde van het jaar zal het vaccin ook op mensen getest worden.

Hoewel er wereldwijd al zo'n 160 vaccins in ontwikkeling zijn, zijn er tot dusver maar weinig onderzoekers die hun resultaten openbaar hebben gemaakt. Dit is het enige kandidaat-vaccin dat gebaseerd is op het bestaande vaccin tegen gele koorts; een vaccin dat al tientallen jaren wordt gebruikt en bij gele koorts levenslange bescherming biedt. "We zullen niet de eersten zijn, maar mogelijk zijn we op de lange termijn een van de betere", aldus een van de onderzoekers.

Geen longontsteking

Het team, onder leiding van professor Johan Neyts, begon in januari met het onderzoek. Acht varianten werden getest, waarbij deze variant als beste uit de bus kwam.

Volgens Neyts zagen ze bij hamsters die het vaccin kregen "tot wel een half miljoen keer minder virus" dan bij de hamsters die besmet werden maar het vaccin niet kregen. Ook kregen de hamsters met het vaccin geen longontsteking, terwijl de andere hamsters dat wel kregen.

"Eén dosis van het vaccin was al voldoende om bescherming te bieden tegen de infectie. Bij meerdere dieren gebeurde dit bovendien al binnen tien dagen na de vaccinatie", schrijven de onderzoekers.

Weinig bijwerkingen

Anke Huckriede, hoogleraar vaccinologie aan de Rijksuniversiteit Groningen, vindt de resultaten veelbelovend. "De immuunrespons is heel goed, zowel de hoeveelheid antilichamen als de kwaliteit." Ook toont het onderzoek volgens haar aan dat er naar verwachting weinig bijwerkingen zullen zijn.

Ze vindt het moeilijk om de resultaten te vergelijken met andere studies, omdat er nog maar enkele zijn gepubliceerd en de studies verschillend zijn. Het coronavaccin dat door de universiteit van Oxford wordt ontwikkeld is bijvoorbeeld getest op apen.

Financieel risico

Ook hoogleraar vaccinologie Cecile van Els, werkzaam bij het RIVM en de Universiteit Utrecht, is optimistisch over de resultaten uit Leuven."Het lijkt te beschermen tegen heftige longontsteking." Dat er gebruikgemaakt wordt van de stam van het vaccin tegen gele koorts, vindt ze positief. Omdat er wereldwijd op verschillende paarden wordt gewed is belangrijk dat er veel verschillende methoden worden gebruikt, stelt ze.

Beide hoogleraren zijn er verbaasd over dat het vaccin pas in december wordt getest op mensen. Wereldwijd worden al meer dan twintig vaccins op mensen getest. Volgens de onderzoekers is de reden simpel: een gebrek aan geld.

Omdat het onderzoek wordt uitgevoerd door een universiteit, kan niet het financiële risico worden genomen om nu al te beginnen aan een dure klinische studie, en moeten er eerst nog meer studies worden gedaan. Wel is er al een producent gevonden die bereid is het vaccin voor de eerste klinische studie te maken.

Hoewel Neyts denkt "een fantastisch kandidaat-vaccin" te hebben, is hij realistisch over de kans van slagen. "Vaccinontwikkeling is een lange bochtige weg. Je kan nooit zeker zijn hoe het loopt. Normaal gesproken haalt zo'n 10 procent van de vaccins de eindmeet. Wij hopen daar bij te zitten."

STER reclame