Max Verstappen arriveert op Albert Park in Melbourne AFP

Onwennig. En afstandelijk. Letterlijk. Dat was de eerste ontmoeting van Max Verstappen met de wereldpers op het circuit van Melbourne. Journalisten, fotografen en cameraploegen werden achter een lint geparkeerd, op twee meter afstand.

De corona-achterdocht maakt werken op het circuit lastiger dan ooit. De openingsrace van het Formule 1-seizoen in Australië heeft twintig virusvrije coureurs nodig en de sport die normaal gesproken drijft op het nemen van risico's is nu ultravoorzichtig.

Met een draadloze microfoon en een galmende luidspreker staat Verstappen tientallen journalisten te woord. Verslaggevers die noodgedwongen - corona of geen corona - wél schouder aan schouder dicht bij de speaker staan, kunnen elkaars vragen in het rumoerige Albert Park amper horen.

De hamvragen komen in diverse varianten langs: hoe voelt het om hier te zijn en is het wel verantwoord om hier te racen? Verstappen serveert weinigzeggende, ingestudeerde antwoorden. Logisch: hij luistert net als iedereen naar adviezen van experts en handelt daarnaar.

Richtlijnen

"Ik ben geen dokter. Ik volg gewoon de richtlijnen. Dus: afstand houden en handen wassen. Eigenlijk doet iedereen hetzelfde. We doen gewoon wat de Formule 1-leiding en autosportfederatie FIA ons voorschrijven."

De coronastress overschaduwt de start van het Formule 1-seizoen. De openingsceremonie in het centrum van Melbourne bleef achterwege en ook op het circuit wordt het publiek op afstand gehouden. Handtekeningensessies zijn geschrapt en selfies verboden. Het schudden van handen wordt sterk afgeraden.

Verstappen vindt het vooral jammer voor de fans. "Lastig en vervelend. De interactie met het publiek is een stuk minder. Ik hoop dat ze dat begrijpen. Ook voor hen is dat uiteindelijk beter."

De 22-jarige Nederlander zegt dat hij zich niet echt zorgen maakt over de verspreiding van het virus en de impact op het GP-weekend. "Ik probeer er zo weinig mogelijk aan te denken. Ik focus op mijn werk in de cockpit. Het heeft geen zin voortdurend over corona te piekeren. Ik ben nu eenmaal niet degene die moet beslissen of het verantwoord is of niet. De tijd zal uitwijzen of het verstandig is hier met zijn allen te zijn."

Quarantaine

Gaat de openingsrace van het F1-seizoen gewoon door? Alles wijst er op, hoewel vijf kwakkelende werknemers van de renstallen Haas en McLaren uit voorzorg een test moesten ondergaan en in quarantaine zijn geplaatst. Geruchten over nieuwe besmettingen zoemen rond in de paddock, maar zijn nog niet bevestigd.

De Chinese grand prix is uitgesteld, Bahrein wordt een race zonder publiek en ook Vietnam zal worden verschoven. Alleen moet dat nog officieel bekend worden gemaakt en doet de F1-leiding dat bij voorkeur ná de race in Australië. Het openingsfeest moet immers niet nog meer worden verpest.

Overheden

Verstappen wacht het rustig af. "Natuurlijk hoop ik dat er iets van het seizoen overblijft, maar wat kunnen we doen? Het hangt volledig af van wat de overheden besluiten. Het is natuurlijk niet ideaal. Maar ja, hoe kun je het tegenhouden?"

Over één ding is Verstappen uitgesproken. Een race met minder dan twintig coureurs ziet hij niet zitten. Als een van de renstallen door omstandigheden niet van de partij kan zijn, moet er wat hem betreft een streep door de grand prix. "Iedereen moet kunnen meedoen. Als één team wegvalt, moeten we niet starten. Dat zou oneerlijk zijn."

STER reclame