Een festivalganger op MDL Beast in Saudi-Arabië AFP

Wie menig influencer, actrice, acteur, topmodel of artiest volgt, kon er afgelopen week amper onderuit: er was een groot muziekfestival in Saudi-Arabië en daarover werd het nodige op social media geplaatst. De berichten waren veelal positief over het festival en over het land. Vooral dat laatste levert kritiek op.

Het gaat om posts op Instagram van onder anderen acteur Ryan Phillippe en modellen Alessandra Ambrosio en Halima Aden. Volgers zien hen genieten in het woestijnlandschap waar festival MDL Beast werd gehouden. Ook de Nederlandse influencer Negin Mirsalehi en model Romee Strijd plaatsten foto's waarop ze poseren op het festival.

De Nederlandse dj Afrojack, die optrad tijdens het festival, schreef bij zijn foto's: "Trots om deel uit te maken van de weg naar toekomst in Riyad!" Influencer Sanne Vloet schreef: "Klaar om Riyad te ontdekken, MDL Beast was geweldig!"

Model Halima Aden schrijft niet te kunnen wachten op haar volgende bezoek aan het koninkrijk:

De positieve teksten blijken niet allemaal perse uit het hart te komen. Tegen persbureau AP zegt de organisatie dat er geld is betaald aan influencers om tijdens of na het festival reclame te maken voor Saudi-Arabië. Halima Aden gebruikt ook de hashtag #mdlbeastbrandambassador. Wie er allemaal zijn betaald en om wat voor bedragen het ging, is niet bekend.

Toerisme

Saudi-Arabië is aan het moderniseren en laat sinds september toeristen toe. Het land hoopt daarmee minder afhankelijk te worden van de olie-industrie.

"Maar volgens critici is er nog veel mis met het land", zegt NOS-redacteur Hoessein Sabir. "Zo hebben vrouwen er nog lang niet zoveel rechten als mannen, worden dissidenten keihard aangepakt en is er veel kritiek vanwege de moord op journalist Khashoggi en de oorlog in Jemen. De Saudiërs zijn nu op grote schaal veel geld aan het uitgeven om hun imago te verbeteren, onder meer door het organiseren van festivals en concerten en het binnenhalen van grote sportevenementen."

Zo werd begin december een belangrijke bokswedstrijd in Riyad gehouden, waar naar verluidt ruim 100 miljoen dollar mee gemoeid was. Gisteravond werd de strijd om de Italiaanse Supercup in Riyad gespeeld, volgend jaar gaat de Spaanse voetbalbond ook daarheen. Ook wordt volgend jaar de Dakar Rally in het land gereden. Sabir: "Die grote geldbedragen worden uitgegeven terwijl het land ook met grote werkloosheid kampt, vooral onder jongeren."

'Propaganda'

De reclame van de beroemdheden viel dan ook bij veel mensen niet in goede aarde. Het populaire account Diet Prada publiceerde een lijst van alle aanwezige influencers en bekritiseert ze voor het maken van "propaganda om het imago van Saudi-Arabië te herstellen".

Ook onder de Instagram-posts van sommige festivalgangers regent het kritiek. "Is dit het geld écht waard? Een land promoten waar zo intens veel mensenrechtenschendingen zijn?", schrijft iemand. "Heb je het lichaam van Jamal Khashoggi gevonden toen je daar was?", reageert een ander.

Er zijn ook influencers die de ophef niet begrijpen. De Saudische acteur Mohammed Al Turki , die het festival bezocht, is er daar een van. Hij schrijft bij zijn 'woestijnfoto': "Vergeet niet dat Saudi-Arabië een land is met 33 miljoen inwoners en dat je negatieve mening over positieve veranderingen er niet toe doet."

STER reclame