Tennislegende Pancho Segura (96) overleden

Pancho Segura aan de bal in de jaren 40 Getty Images

De Ecuadoraans-Amerikaanse tennisser en tenniscoach Pancho Segura is op 96-jarige leeftijd overleden. Segura behoorde in de jaren veertig en vijftig tot de beste tennissers van de wereld.

Na zijn loopbaan werd hij bekend als tennisleraar van filmsterren in Hollywood, maar ook als de mentor van Jimmy Connors.

Segura groeide op in Guayaquil en kwam in aanraking met tennis via zijn vader, die opzichter was bij een rijke zakenman. Ook Pancho kon een zakcentje bijverdienen: als ballenjongen bij de tennisclub van de zakenman.

Aan het einde van de jaren dertig emigreerde hij naar de Verenigde Staten. Dat deed hij om aan de armoede te ontsnappen en tennis bleek zijn weg naar succes.

Al snel maakte Segura naam in het Amerikaanse universiteitscircuit. In 1947 trad hij toe tot het profcircuit van Jack Kramer, destijds de nummer één van de wereld en de pionier van het proftennis in de na-oorlogse jaren. Kramer, Pancho Gonzalez, Bobby Riggs, Ken Rosewall en Segura vormden destijds de mondiale tennistop.

Pancho Segura (onder) in 1949 bij de Wembley Pro, een van de drie grand slams van het profcircuit Getty Images

Van 1950 tot en met 1952 werd Segura, die gezegend was met een opmerkelijke, haarzuivere tweehandige forehand, beschouwd als de nummer één van de wereld.

Drie keer won hij het prestigieuze US Pro Tennis Championship, terwijl het toernooi drie keer op een andere ondergrond werd gespeeld: gras, gravel en hardcourt. Ook bij de andere twee toernooien die destijds beschouwd werden als de grandslams van het proftennis, stond hij zijn mannetje.

Zo won hij één keer de Open Franse kampioenschappen (1950) en was hij vier keer finalist bij de Wembley Pro (1951, 1957, 1959 en 1960).

Coach van de sterren én Connors

Na zijn carrière werd Segura tenniscoach in Californië, waar hij les gaf aan wereldsterren als Charlton Heston, Barbra Streisand en Kirk Douglas.

Maar hij was niet alleen de coach van de beroemdheden. In 1968 nam hij de toen pas 16-jarige Jimmy Connors onder zijn hoede en begeleidde hem naar de top van de tenniswereld.

In 1984 werd Segura opgenomen in de International Tennis Hall of Fame.