Autopsie op NFL-spelers bewijst: bijna iedereen had hersenziekte

Kansas City Chiefs speelde afgelopen weekend in het Wembley-stadion tegen Detroits Lions EPA

Een grootschalig onderzoek naar de hersenen van overleden American-footballspelers heeft aangetoond dat een groot deel van hen de ziekte CTE had. De symptomen van de hersenziekte zijn geheugenverlies, verwarring, agressie, depressie, angst en zelfmoordneigingen.

Chronische traumatische encefalopathie ontstaat bij mensen die vaker harde klappen op hun hoofd hebben gehad. "Er is echt een probleem in de American-footballwereld. Beoefenaars van die sport lopen een groot risico op deze ziekte", zegt een van de onderzoekers tegen CNN.

Van de 202 onderzochte American-footballspelers werden 177 spelers gediagnosticeerd met CTE. Van de 111 onderzochte sporters uit de profcompetitie NFL hadden maar liefst 110 de ziekte.

De gemiddelde leeftijd waarop de spelers overleden was 66 jaar. Van de 177 spelers pleegden 18 zelfmoord.

CTE kan alleen worden vastgesteld met een autopsie. Het is dus niet mogelijk om voor het overlijden al de diagnose vast te stellen. Sommige symptomen van CTE, zoals depressie of angst, kunnen wel behandeld worden.

In 2016 werd voor het eerst de connectie tussen CTE en American football vastgesteld. Duizenden oud-spelers kregen toen een vergoeding die opliep tot 5 miljoen dollar per persoon.

Er zijn nog een aantal kanttekeningen bij het onderzoek. Zo is niet te zeggen of de sporters zijn overleden aan de ziekte. Ook is het onduidelijk of hun leefstijl effect had op de diagnose: sommige spelers gebruikten drugs, dronken veel alcohol of gebruikten steroïden.

Ook werden de hersenen van sporters onderzocht die speelden in de jaren 50, 60, 70, 80 en 90. De ervaringen van deze spelers zijn anders dan de mensen die nu American football spelen. Nu zijn er bijvoorbeeld speciale medische protocollen om hersenletsel te voorkomen.

De onderzoekers gaan nu zoeken naar een behandeling voor CTE.