AFP

Mysterieuze radioflitsen: we weten in ieder geval waar ze vandaan komen

time icon

Het is een van de grootse mysteries van de moderne astronomie: korte radioflitsen, of fast radio bursts. Sterrenkundigen breken zich al jaren het hoofd over wat het eigenlijk zijn. En nu zijn ze in rep en roer, want ze weten waar de radioflitsen vandaan komen: van een sterrenstelsel op meer dan 3 miljard lichtjaar van de aarde. 

"In de sterrenkunde is dit de afgelopen paar jaar het hot item", zegt wetenschapsjournalist Govert Schilling. "En nu kunnen we het beter onderzoeken. Het is een belangrijke stap om dit raadsel op te lossen."

Wat zijn korte radioflitsen?

In het dagelijks leven merken we weinig van korte radioflitsen. Waarschijnlijk bestaan ze al miljarden jaren, zonder dat we het door hadden. Astronomen vermoeden dat er eens in de 10 seconden een korte radioflits plaatsvindt.

Maar wat zijn die flitsen? "Stel je aan de sterrenhemel heel korte lichtflitsen voor van een duizendste seconde", zegt Govert Schilling. "Deze flitsen zijn alleen niet zichtbaar in licht, maar in radiostraling. En het duurt zo kort dat je het niet merkt, behalve met speciale apparatuur." 

Sinds de ontdekking van de eerste radioflits in 2007 zijn er zo'n twintig gevonden. Een van deze radioflitsen bleek zichzelf te herhalen. Een team wetenschappers, onder wie Nederlandse astronomen, bepaalden de afstand van de aarde tot de bron van de herhalende flits. Zij hebben er nu over geschreven in het wetenschappelijke tijdschrift Nature

Geduld

Nu de astronomen in ieder geval één bron van deze radioflitsen kennen, gaat er een aantal dingen gebeuren, zegt Schilling. Die plek waar de herhalende flits is gezien, wordt straks nog beter in de gaten gehouden met meer telescopen. "Want daar hoef je alleen maar geduld voor te hebben."

Maar ook de plekken waar andere flitsen zijn gezien, worden beter gevolgd. "En in Canada is nog een nieuwe radiotelescoop in aanbouw. Die telescoop kan een veel groter gedeelte van het heelal in de gaten houden. Daarmee hopen wetenschappers tientallen flitsen per dag te zien."

En hoe meer flitsen worden waargenomen, hoe meer het de wetenschap oplevert. "Het is de wetenschap in optima forma. Het geeft ons de mogelijkheid om alle mogelijke verklaringen weg te strepen en nieuwe theorieën te ontwikkelen", zegt Schilling.

STER Reclame