Martijn Bink / NOS

Het zal er minder luidruchtig aan toe gaan dan in 1958, maar de Zeeuwen trekken opnieuw naar Den Haag om voor een gratis Westerscheldeverbinding te pleiten. Toen ging het om gratis veerdiensten over de zeearm die Zeeuws-Vlaanderen van de rest van Zeeland scheidt. Nu gaat het om de tunnel, die in 2003 de veren verving.

In 1958 trokken duizenden Zeeuws-Vlamingen naar het Binnenhof en dreigden zelfs met aansluiting bij België. Zover zal het nu niet komen, maar met 29.000 handtekeningen onder de arm brengt de gemeenteraad van Terneuzen vandaag een bezoek aan Den Haag en wil de kwestie bij de vaste Kamercommissie aan de orde stellen.

Petitie

Wie met de auto Zeeuws-Vlaanderen wil bereiken of verlaten moet door de Westerscheldetunnel en daar moet flink voor betaald worden. Vijf euro per doorgang, voor abonnees 3,80. Mark Perquin rijdt er dagelijks voor zijn werk doorheen. Hij woont in het Zeeuws-Vlaamse Nieuwvliet en heeft een bedrijf in Middelburg. Dat betekent al gauw 1600 euro per jaar aan tunnelkosten. 

Dat ging hem steeds meer tegenstaan, dus begon hij een petitie tegen de tolheffing. En dat werd een groot succes, al was het niet voldoende voor een burgerinitiatief. "Om het op de agenda van de Tweede Kamer te krijgen zijn 40.000 handtekeningen nodig", zegt Perquin, die er 29.000 heeft opgehaald. Maar dat weerhoudt hem en anderen er niet van om door te gaan met het initiatief om een tolvrije tunnel te krijgen.

Internationale verbinding

Ook het college van B&W van Terneuzen heeft zich kortgeleden uitgesproken voor afschaffing van de tolheffing. "Ooit had deze tunnel een regionale functie", zegt wethouder Cees Liefting. "Maar nu is het steeds meer een internationale verbinding voor verkeer richting het noorden."

Toen de tunnel in 2003 openging waren de aanvoerwegen tweebaans. Met de komst van de Sluiskiltunnel en de plannen voor verbreding naar vierbaans wegen is de tunnel een steeds beter alternatief voor de drukte rondom de Antwerpse ring.

In 1958 gingen de protesten er heftig aan toe
Animatie: de Westerscheldetunnel

Daarbij moet het vrachtverkeer sinds 1 april betalen voor de Belgische wegen. En dat maakt de route via de Westerscheldetunnel nog aantrekkelijker. "Het is niet meer dan logisch dat niet alleen de Zeeuwen voor deze internationale verbinding moeten betalen", vindt Liefting. 

"En daarbij maak ik me grote zorgen over de plannen van Vlaamse minister om de tolheffing op de Belgische wegen uit te breiden naar het personenverkeer. Dat betekent dat de Zeeuws-Vlamingen aan twee kanten moeten gaan betalen. Breng de kosten voor de tunnel onder bij de wegenbelasting, dan is de last beter verdeeld. Het scheelt maar drie euro op jaarbasis", voegt de wethouder toe.  

Provincie Zeeland

Toen de tunnel in 2003 klaar was, is afgesproken dat er tot 2033 tol zou worden geheven om op die manier de tunnel af te betalen. Van 750 miljoen euro is nu 280 miljoen afgeschreven. Elk jaar groeit het aantal mensen dat door de tunnel rijdt met twee procent, maar het zijn er nog steeds niet heel veel.

Martijn Bink / NOS

Eigenaar van de tunnel, de provincie Zeeland is geen voorstander van afschaffing van de tolheffing: "We hebben dit zo afgesproken en daarbij financieren we van de winst ook andere projecten zoals onlangs de Sluiskiltunnel, die een groot verkeersprobleem bij Terneuzen heeft opgelost."

Mark Perquin laat zich niet afschrikken door het standpunt van de provincie. Gisteren heeft hij de handtekeningen overhandigd aan Han Polman, de commissaris van de koning in Zeeland en hij zal zijn zaak ook bepleiten bij Jan Peter Balkenende, die op dit moment onderzoekt hoe de economische positie van Zeeland verbeterd kan worden. Een tolvrije tunnel zal daar zeker aan bijdragen, denkt Perquin. 

STER reclame