Pluto-sonde gaat nog dieper het heelal in

Tekening van New Horizons in de Kuipergordel NASA

NASA heeft een nieuwe bestemming gevonden voor de New Horizons-sonde. Na zijn bezoek van afgelopen juli aan Pluto zoekt het ruimtevaartuig een hemellichaam aan het uiterste randje van ons zonnestelsel op. 

De nieuwe bestemming staat bekend als 2014 MU69. Het is een Kuipergordelobject, een van de vele komeetachtige ruimterotsen die in een extreem verre baan om de zon draaien. De Nederlander Gerard Kuiper redeneerde in 1951 dat ons zonnestelsel door zo'n gordel zou zijn omringd. 

Volgend jaar beslist een onafhankelijke commissie of er daadwerkelijk geld vrijkomt voor de missie. Omdat NASA niet zolang kon wachten, wordt nu alvast de koerswijziging ingezet. In oktober en november zal New Horizons daarom enkele manoeuvres uitvoeren.

Stortvloed

New Horizons werd in 2006 gelanceerd voor het eerste bezoek ooit aan de dwergplaneet Pluto. Afgelopen juli kwam de sonde aan, waarna NASA een stortvloed aan nieuwe gegevens over het hemellichaam ontving. New Horizons is nog altijd bezig met alle data door te zenden. 

Omdat met de vlucht langs de planeet de belangrijkste missie is voltooid, zocht NASA een nieuw doel. De ruimtevaartorganisatie had vijf mogelijke bestemmingen op het oog, maar voor 2014 MU69 is de minste brandstof nodig. Daardoor houdt de sonde reserves voor onvoorziene omstandigheden of manoeuvres rond de ruimterots. 

Diepgevroren monster

Door het bezoek aan het Kuipergordelobject hoopt NASA meer te weten te komen over het ontstaan van ons zonnestelsel. "Doordat de zon hier nauwelijks doordringt, zijn dit goedbewaarde, diepgevroren monsters van hoe het zonnestelsel was vlak na zijn ontstaan, 4,6 miljard jaar geleden", meldt NASA.

Voor de nieuwe missie moet New Horizons nog even doorvliegen: de sonde is nu 4,9 miljard kilometer van de aarde, maar moet nog anderhalf miljard kilometer verder. Als alles goed gaat, kom New Horizons op 1 januari 2019 aan bij 2014 MU69. 

De route die New Horizons gaat afleggen NASA

STER Reclame