NOSop3

Wordt de Nederlandse Rudy (25) de virtuele Max Verstappen?

NOS

Het is het mooiste wat kan gebeuren als je jongensdroom om racecoureur te worden nét niet uitkomt. Rudy (25) kan coureur worden voor een officieel Formule 1-team, maar dan in de simulator.

Rudy is fanatiek speler van sim-racegames, extreem realistische racespellen. Het Formule 1-team van McLaren schreef een paar maanden geleden een competitie uit, op zoek naar de beste speler van zulke sim-games. De prijs: een jaar lang een van de simulator-coureurs worden in hun fabriek in Engeland.

En Rudy zit bij de laatste 10. In november gaat hij een week naar Engeland. We gingen bij hem langs om te kijken hoe hij zich thuis een virtuele Max Verstappen waant.

Rudy in zijn virtuele bolide

De simulator van McLaren in het Engelse Woking is geen kattenpis. Dat weet niemand beter dan de Nederlandse Nyck de Vries, die in de Formule 2 rijdt én al officieel simulatortester is in Engeland. "Het is een enorm indrukwekkend complex, met niet één, maar twee simulatoren. Eentje voor het team zelf en eentje voor klanten en externe teams."

Het doel van de simulator is testen, testen en nog eens testen. En daarmee heb je écht invloed op de race van de F1-coureur. "Ze doen precies hetzelfde als op het circuit", legt Nick uit. "Voor, tijdens en na de trainingen rijden ze tegelijk met het de echte auto op het circuit. Je geeft de feedback door en dan vraagt het circuit soms aan ons om dingen te proberen."

De simulator van McLaren in het Engelse Woking. McLaren

De simulatoren zijn top-secret, dus er zijn bijna geen foto's of filmpjes van. "Je mag heel weinig, niet filmen, niks. Het is een hele donkere ruimte, met veel computers en engineers. Ik begin de dag altijd rond 08.45 uur 's ochtends. En dan zit je er eigenlijk de hele dag in, je wordt goed geleefd."

Nyck vertelt dat er een heel groot panoramascherm staat. "De simulator zit vast op rails. Hij beweegt niet op en neer, alleen roterend en van links naar rechts. G-krachten simuleren ze bijvoorbeeld maar een klein beetje. Maar het gevoel van de pedalen en het stuur komt heel dicht bij de realiteit.

Rudy in zijn eigen simulator thuis.

Het is natuurlijk een mediaspektakel, zegt Nyck. "De pr voor het raceteam en hun online competities. Ik vraag me af wat je echt mag doen. Om goed feedback te kunnen geven, moet je eigenlijk wel echt race-ervaring hebben."

Maar dat maakt Rudy niet veel uit. "Ik heb veel gekart vroeger', zegt Rudy. "Maar die droom is al in mijn tienerjaren afgelopen. Sindsdien steel ik mijn honger naar drive en competitie in de sim-games. Dit is voor mij de grootste en waarschijnlijk laatste kans om ooit voor een Formule 1-team te werken."

Maar toch, als ze het vragen. Dan pak ik het eerste de beste vliegtuig.

Rudy

Nee, het rijden in de simulator is het niet hetzelfde als in een echte auto. "De beleving, het gevoel van snelheid, dat is anders", vinden beide heren. "De omstandigheden op het circuit zijn altijd anders", zegt Nyck. "Je krijgt nieuwe banden, er zijn 100.000 variabelen."

Maar leuk is het wel. "Stel dat ik het wordt, dan gaat alles over de kop", zegt Rudy. "Dan verandert alles. Ik heb hier een mooi koophuis in Lelystad, mijn vriendin heeft een leuke baan. Maar toch, als ze het vragen. Dan pak ik het eerste de beste vliegtuig."