Bitcoins gehackt? Die zie je nooit meer terug

Als je bank omvalt, dan is er een garantiestelsel waardoor je je euro's uiteindelijk weer terugkrijgt - tot een ton, althans. Maar bij bitcoins is de kans groot dat je ze nooit meer terugziet als ze worden gehackt.

Dat is de harde realiteit voor klanten van het platform NiceHash, waar voor 59 miljoen euro aan bitcoins zijn gestolen. "Het is nog de vraag hoe het bedrijf dit gaat oplossen, maar je kunt ervan uitgaan dat een groot deel van het geld weg is", zegt wetenschapsjournalist Krijn Soeteman.

De bitcoin dendert de koersmijlpalen steeds sneller voorbij. De koers van de virtuele munt bereikte donderdag voor het eerst de 15.000 dollar. Eind vorige maand was het bereiken van de mijlpaal van 10.000 dollar nog groot nieuws.

Stijgingen en dalingen met meer dan 10 procent of zelfs tientallen procenten komen al langer voor bij de bitcoin. Je kan dus veel winst maken als je op het juiste moment instapt. Aan de andere kant levert het ook flinke risico's op bij een slechtere timing.

Begin dit jaar kostte de bitcoin nog zo'n 1000 dollar. Omdat er sindsdien meer aandacht voor de munt kwam, stapten er ook meer speculanten in en ging de koers met horten en stoten verder omhoog.

Een van de klanten van NiceHash die dat geld kwijt is, is Eric van Ballegoie van techwebsite Hardware.info. "Ik weet niet precies om hoeveel het gaat, maar waarschijnlijk om een paar honderd euro", zegt hij.

Van Ballegoie verdiende dat geld met het minen van cryptovaluta via NiceHash. Cryptomunten zoals bitcoin kunnen worden verdiend door ze te minen, waarbij de rekenkracht van de computer wordt ingezet om ingewikkelde puzzels op te lossen.

"Dat deed ik niet voor geld", zegt Van Ballegoie. "We testen hier veel apparatuur, en ik wilde onderzoeken hoe goed hardware presteert door hem in te zetten als miner." Maar op Reddit verschenen veel paniekerige reacties van klanten die het wel voor het geld deden, en dat nu kwijt zijn.

Wat is minen?

Bitcoins kunnen worden gedolven door ingewikkelde puzzels op te lossen. Wie als eerste de puzzel oplost, krijgt in ruil daarvoor bitcoins. In de begindagen van de bitcoin loonde het nog wel om dat thuis te doen, maar inmiddels is extreem snelle hardware vereist om nog een kans te maken.

Overigens worden die puzzels niet voor niets opgelost: daarmee worden ook transacties goedgekeurd en vastgelegd in het grote bitcoin-logboek, wat de betrouwbaarheid van het netwerk in stand houdt.

"Ik weet niet precies om hoeveel het gaat, maar waarschijnlijk om een paar honderd euro.

Eric van Ballegoie

Het minen van bitcoin loont vandaag de dag niet meer, omdat er zo ontzettend veel rekenkracht voor is vereist. Maar bij nieuwere, onbekendere cryptovaluta kan het minen nog wat opleveren.

Uitbetaald in bitcoins

NiceHash was een platform dat het makkelijk maakte om die nieuwe cryptovaluta, zoals zcash, te minen. Klanten installeerden daarvoor een softwarepakket van NiceHash dat de computer liet rekenen voor cryptomunten. Vervolgens kregen ze uitbetaald in bitcoins.

Op die manier kon je op een beetje computer een euro of meer per dag verdienen door je computer te laten rekenen. "NiceHash berekende daarbij automatisch voor welke cryptomunten je computer het meest geschikt was", zegt Van Ballegoie.

Uitbetaling kon op twee manieren: mensen konden de bitcoins overmaken naar hun eigen rekening, of ze konden het op een rekening bij NiceHash zelf laten staan. Vooral de klanten die dat laatste deden, zijn veel geld kwijt.

Niet de eerste keer

Het is verre van de eerste keer dat bitcoins worden gestolen. De bekendste bitcoin-hack vond plaats in 2014, toen het handelsplatform Mt. Gox werd gekraakt. Er werd voor 390 miljoen euro aan bitcoins gestolen; met de hedendaagse wisselkoers zou dat ruim 11 miljard euro zijn. Klanten krijgen misschien nog een deel van hun geld terug, maar mogelijk slechts tegen de toen geldende koers.

"Veel bitcoin-bedrijven zijn de afgelopen jaren gehackt en een deel daarvan is inmiddels over de kop", zegt wetenschapsjournalist Soeteman. Want de kans is groot dat klanten afhaken op het moment dat hun geld weg is.

Het kraken van bitcoin-bedrijven loont doordat een bitcoin die is gestolen, ook echt weg is. Een transactie kan niet meer worden teruggedraaid.

Zelf bewaren

Wie wil voorkomen dat zijn bitcoins worden gestolen van een handelsplaats of een ander bitcoin-bedrijf, kan ze zelf bewaren, zonder tussenkomst van een bedrijf. Maar ook dat brengt risico's met zich mee: bitcoin-bezitters kunnen ook zelf worden gehackt, waarna de hacker er met hun virtuele munten vandoor gaat.

Daarom zijn er allerhande methoden bedacht om dat te voorkomen. Zo kunnen munten worden opgeslagen op speciale apparaatjes. Maar bitcoins kunnen zelfs worden opgeslagen met behulp van een blaadje papier.

Lastig om gestolen bitcoins uit te geven

Het nadeel voor hackers is dat het bitcoin-netwerk zeer transparant is. "Iedereen kan zien waar de gestolen bitcoins naartoe zijn gegaan en wat er vervolgens mee gebeurt", zegt Soeteman.

Er zijn wel manieren om bitcoins wit te wassen, via bedrijfjes die de munt door de virtuele wasmachine halen. "Maar de kans is klein dat die bedrijven zich willen branden aan transacties met de hackers", zegt Soeteman. Dat maakt het lastig om de gestolen bitcoins uit te geven.