"24 uur per dag bezig met ebola"

Aangepast

Door redacteur Lynn Stroo

Het ebolavirus verspreidt zich in een razend tempo door West-Afrika. Ondanks de dreiging van het dodelijke virus denkt de Nederlandse tropenarts Nick Zwinkels niet aan een terugkeer naar Nederland. Samen met een collega runt hij een lokaal ziekenhuis in Sierra Leone. "Als arts ben ik hier om te helpen. Ik ga pas weg als het echt niet meer veilig is".

Honderden handenschoenen, jassen en mondkapjes liggen klaar. Het ziekenhuis van tropenarts Nick Zwinkels (31) en zijn collega Erdi Huizenga is op eventuele ebola-slachtoffers voorbereid.

Midden in het land, in de plaats Yele, is het virus nog niet uitgebroken, maar in het noordoosten zijn inmiddels zo veel slachtoffers gevallen dat de noodtoestand is uitgeroepen.

Vijftig bedden

Vier maanden geleden vertrok Zwinkels naar het West-Afrikaanse land om daar een jaar als arts te gaan werken. Het ziekenhuis werd gebouwd door de Lion Heart Foundation en heeft zo'n vijftig bedden. Er worden vooral mensen met tropische ziektes als malaria behandeld en daarnaast komen er veel zwangere vrouwen.

Al snel werd Zwinkels geconfronteerd met de ebola-uitbraak. "Op de behandeling van infectieziektes ben je in dit land altijd wel voorbereid. Maar ebola is een ziekte van de hoogste categorie. Daar is niemand op voorbereid."

24 uur per dag

Mocht het dodelijke virus Yele wel bereiken, dan kan het ziekenhuis ongeveer twintig 'verdachte' patiënten opvangen. "Behandelen doen we eigenlijk niet. Als blijkt dat iemand ebola heeft, wordt hij of zij meteen geïsoleerd overgebracht naar het overheidsziekenhuis in de stad Kenema.

Een grote uitbraak zou het ziekenhuis dus niet aankunnen. Maar hoewel het virus op de loer ligt, is het zover nog niet volgens Zwinkels. "Ik acht de kans klein dat hier een grote uitbraak komt".

Toch houdt het ebola-virus de Nederlandse arts 24 uur per dag bezig. "De dag begint en eindigt met het ebola-nieuws. Naast de dagelijkse hulpverlening gaat er veel tijd zitten in plannen, vergaderen en protocollen maken. Elke dag bespreken we de stand van zaken met het personeel en de patiënten. Het gaat dan vooral om basale vraagstukken als: wat is ebola precies? Wat kunnen we doen om het te voorkomen?"

Complottheorieën

Volgens Zwinkels is het bespreekbaar maken van de ziekte een belangrijke taak. "Er is veel onwetendheid. Mensen weten vaak niet wat de ziekte inhoudt, of ze willen het niet weten. De lokale bevolking gelooft makkelijk in complottheorieën".

Daarom gaan Zwinkels en zijn collega Huizenga regelmatig de dorpen in. "We gaan bijvoorbeeld naar moskeeën om mensen te informeren en bewust te maken van de risico's."

Paniek is er nog niet in Yele en omgeving, maar het virus is wel het gesprek van de dag. "Op de radio en op straat praten mensen continu over ebola. Op televisie zijn beelden te zien uit zwaar getroffen gebieden zoals Kailahun, een stad in het oosten van Sierra Leone. Die gebieden zijn inmiddels totaal afgesloten van de rest van het land."

Niet naar huis

Het risico op een eventuele ebola-uitbraak laat Zwinkels niet onbewogen. Toch is hij niet van plan Sierra Leone te verlaten. "Als arts kun je op twee manieren op zo'n crisissituatie reageren. Je kunt de strijd aan gaan en zoveel mogelijk doen om de bevolking te informeren en te beschermen. Of je kunt kunt uit veiligheidsoverwegingen het land verlaten. Maar ik ben hier niet zomaar. Ik kom om te helpen en ga daar volledig voor. Ik ga pas weg als het echt niet meer veilig is".

Een eventueel vertrek de tropenartsen zou grote gevolgen hebben voor de zorgverlening in de omgeving. Zwinkels: "Als wij zouden vertrekken moet het ziekenhuis sluiten. Dat zou een ramp zijn voor de ruim 100.000 mensen die in de regio wonen. Er zullen dan ongetwijfeld meer mensen sterven aan tropische ziektes als malaria."

STER Reclame