Bayer Leverkusen wordt vaak gezien als een grijze muis in het Duitse voetbal. Vanavond wil de ploeg in het Champions League-duel met Manchester United uit de schaduw van Bayern München en Borussia Dortmund stappen.

Waar Bayern en Borussia grossieren in (inter)nationale successen, is de palmares van Leverkusen beperkt. Bayer won een keer de UEFA Cup en de Duitse beker, maar werd nog nooit kampioen (wel vijf keer tweede) en verloor in 2002 de finale van de Champions League van Real Madrid (1-2).

Vanavond kan Bayer Leverkusen zich bij een overwinning op Manchester United plaatsen voor de achtste finale. Voor United, dat aantreedt zonder Robin van Persie, geldt echter hetzelfde. De Engelsen zijn de grote favoriet, maar Leverkusen is thuis heel moeilijk te verslaan.

Shirtje van Messi

De ploeg van trainer Sami Hyypiä (oud-speler van Willem II) verloor op Old Trafford van Manchester United (4-2), maar won vervolgens beide thuiswedstrijden tegen Real Sociedad en Sjachtar Donetsk. De uitwedstrijd tegen de Oekraïeners eindigde in 0-0.

De vorige keer dat Leverkusen actief was in Champions League, twee jaar geleden, werden de drie thuisduels in de groepsfase ook gewonnen. In de achtste finales ging het echter dramatisch mis: aan de hand van een ontketende Lionel Messi werd met achereenvolgens 1-3 en 1-7 verloren. Het nieuws dat de Bayer-spelers al in de rust bezig waren met het ruilen van het shirtje van Messi, maakte de afgang nog pijnlijker.

Vol vertrouwen

Vanavond zal Leverkusen een ander gezicht tonen, zegt doelman Bernd Leno: "We hebben onze les geleerd. We zijn ook rijper geworden en laten ons niet meer zo afslachten."

Spits Stefan Kiessling, bekend van het spookdoelpunt maar vorig seizoen met 25 goals ook topscorer in Duitsland, is vol vertrouwen: "Thuis zijn we machtig. Ook al is het Manchester United: ze zullen eerst maar eens van ons moeten winnen."

Trainer Hyypiä, die in 2005 met Liverpool de Champions League al eens won na een heroïsche finale tegen AC Milan (3-3), ziet kansen: "We waren in Manchester een beetje bang om ons eigen spel te spelen. Hopelijk kunnen we vanavond laten zien wat we kunnen."

De wedstrijd Bayer Leverkusen - Manchester United is rechtstreeks te zien bij de NOS op Nederland 3 en op NOS.nl. De uitzending begint om 20.15 uur.

STER reclame