Max Verstappen in Barcelona ANP

Honderden journalisten schreven zich drie dagen een slag in de rondte over tien Formule 1-auto's die eindeloos rondjes reden in de Catalaanse winterzon. De eerste wintertestweek zit erop.

Evenaart Lewis Hamilton Michael Schumacher met een zevende wereldtitel? Wordt Max Verstappen dit jaar wereldkampioen? Of gaat Ferrari eindelijk orde op zaken stellen? Voor de hand liggende vragen waar niemand een zinnig antwoord op heeft. Vandaag niet. En volgende week ook niet.

Pikorde

"De seizoensstart in Australië. Dat is de eerste echte test. Dan moeten we de auto in de vingers hebben. Nu zijn we data aan het genereren. Analyseren en verbeteren, daar gaat het om", zegt Max Verstappen.

De 22-jarige Nederlander is tevreden over zijn werkweek in de nieuwe cockpit. "Het ging lekker. De auto voelt goed en lijkt betrouwbaar. Ik heb na 250 rondjes wel last van mijn nek, maar dat lijkt me logisch."

Teamgenoot Alex Albon voorspelt dat het nog weken duurt voor de pikorde is bepaald. "Iedereen heeft het over Australië, maar Melbourne is apart. Dat circuit is heel anders dan alle andere banen. Na de tweede race in Bahrein weten we een beetje waar we staan, maar in Zandvoort zijn de auto's alweer heel anders dan nu."

Verstappen in actie tijdens de derde testdag in Barcelona ANP

Het is duidelijk: concrete oneliners zijn schaars. Tests leveren nu eenmaal geen WK-punten op. Teams hebben geen enkel belang bij ultrasnelle tijden. Ze strooien vooral zand in elkaars ogen. Jezelf minder sterk voordoen dan je bent is in de Formule 1 een sport op zich. De Engelse term 'sandbagging' is ingeburgerd testjargon.

En dus kijken we naar een Spaanse schijnvertoning. Niemand kijkt raar op als Kimi Räikkönen met zijn Alfa Romeo opeens de snelste tijd klokt. Van de pijlsnelle, knalroze kloonbolide van Racing Point (de auto die wel érg lijkt op de Mercedes van 2019) schrikt ook niemand.

"Relevanter is de vraag of ze met volle of bijna lege tanks rijden. Dat scheelt nogal", zegt Alex Albon. Enkele meters verderop vertelt Verstappen een Duitse verslaggever dat rondetijden vooralsnog 'egal' zijn. Oftewel: irrelevant. "Volgende week gaan we pushen. Dat hebben we nog niet gedaan. Maar het ziet er goed uit."

Best of the rest

"Het waren drie lange dagen, maar met één auto en twee coureurs is het eigenlijk erg kort en krap", stelt teambaas Christian Horner bijna Cruijffiaans. Zijn renstal Red Bull Racing wordt beschouwd als dé uitdager van titelverdediger Mercedes.

Zelfs Horner - beroemd om zijn voorjaarspeptalks waarin het glas altijd halfvol is - laat niet het achterste van zijn tong zien. "We staan er beter voor dan vorig jaar en onze relatie met Honda bloeit." Over zeges en de kansen op een wereldtitel geen woord.

Resultaten eerste testweek Barcelona

Team Aantal rondes Snelste tijd
Mercedes 491 1:15.732 (Valtteri Bottas)
Red Bull Racing 469 1:17.516 (Max Verstappen)
McLaren 423 1:17.842 (Carlos Sainz)
Alfa Romeo 421 1:17.091 (Kimi Räikkönen)
AlphaTauri 381 1:17.427 (Daniil Kvyat)
Renault 376 1:17.102 (Esteban Ocon)
Racing Point 368 1:17.338 (Lance Stroll)
Ferrari 354 1:18.154 (Sebastian Vettel)
Williams 322 1:18.168 (George Russell)
Haas 315 1:18.380 (Romain Grosjean)

Vriend en vijand weet het zeker: Mercedes is na zes constructeurstitels op rij favoriet. Dat het team nog steeds hongerig is, illustreert het omstreden 'toverstuur' in de cockpit van Lewis Hamilton en Valtteri Bottas. "Geweldig dat we na al die jaren nog steeds zo vernieuwend zijn en kunnen verrassen", zei Hamilton.

De vondst stelt Hamilton in staat om met een rukje aan het stuur de stand van de voorwielen te veranderen. Het 'DAS-systeem' (Dual Axis Steering) was op de tweede testdag het gesprek van de dag, maar Mercedes-meesterbrein James Allison maakte er weinig woorden aan vuil.

"We gaan zien of dit tijdwinst oplevert, maar dit is het topje van de ijsberg. Er zit meer innovatie op de auto, maar meestal onzichtbaar. DAS valt op, maar ik ga er niet over uitweiden", aldus Allison.

Het veelbesproken F1-stuur van Mercedes ANP

Duidelijk is inmiddels wel dat de Mercedesvondst in 2021 verboden wordt. En voorlopig weet niemand of DAS überhaupt tijdwinst oplevert. Een conclusie die iedereen wél durft te trekken is dat het gat tussen de drie topteams en de rest dit seizoen niet wordt gedicht. De verschillen in menskracht en budget zijn simpelweg te groot.

Bijrol voor Ferrari

Hamvraag: wat kan Ferrari? Vorig jaar kwam de rode brigade imponerend uit de startblokken. Dat wil zeggen: in de wintertest. In de eerste seizoenshelft zakte de 'Scuderia' door het ijs. Nul zeges. Plagerig wordt Ferrari al jaren de winterkampioen genoemd.

2020 begint anders. Ferrari speelt vooralsnog een bijrol en verloor tijd door motorproblemen. Charles Leclerc en Sebastian Vettel stonden te vaak duimendraaiend te wachten op sleutelende monteurs. Teambaas Mattia Binotto draait er niet omheen. "Er is een gat is met Mercedes. We krijgen het in Melbourne zwaar." Maar misschien is hij gewoon aan het 'sandbaggen'.

STER reclame