Kardinaal Philippe Barbarin bij aankomst bij het hof EPA

Een gerechtshof in Lyon heeft de hoogste katholieke ambtsdrager van Frankrijk vrijgesproken van het in de doofpot stoppen van seksueel misbruik door een priester. Volgens het hof is daar geen bewijs voor.

Een rechtbank veroordeelde kardinaal Philippe Barbarin vorig jaar tot een voorwaardelijke gevangenisstraf van een half jaar, omdat hij tot twee keer toe niets had gedaan met de kennis dat een priester in de jaren 80 en 90 tientallen padvinders had misbruikt.

De eerste keer was in 2010, toen de priester Barbarin zelf op de hoogte bracht. Vier jaar later vertelde een van de slachtoffers de kardinaal wat de priester hem had aangedaan. Volgens de rechtbank had Barbarin naar de politie moeten gaan, maar deed hij niets in de hoop dat de zaak niet bekend zou worden.

Superieuren wisten ervan

De inmiddels uit zijn ambt gezette priester zei dat zijn superieuren in de jaren 80 en 90 van zijn misdadige gedrag op de hoogte waren. "Als ik eerder was ontslagen, was ik eerder gestopt", zei hij deze maand bij de behandeling van zijn zaak. De uitspraak is in maart.

Barbarin werd pas in 2002 aartsbisschop van Lyon. De meeste misbruikzaken waren toen verjaard en de priester was al overgeplaatst.

Het Openbaar Ministerie kwam in 2016 tot de conclusie dat er te weinig bewijs was om Barbarin te vervolgen. Een vereniging van slachtoffers zorgde ervoor dat de zaak toch voor de rechter kwam. Zowel bij de rechtbank als het hof pleitte het OM voor vrijspraak.

Barbarin bij een bezoek aan de paus, vorig jaar na zijn veroordeling door de rechtbank AFP

Barbarin erkent dat hij fouten heeft gemaakt, maar zegt dat hij geen misdrijven heeft begaan. Omdat met zijn veroordeling volgens hem het aanzien van de hele Franse katholieke kerk was geschaad, nam hij onmiddellijk ontslag.

Paus Franciscus wees het ontslag af, omdat hij niet was overtuigd van de schuld van Barbarin. Die droeg zijn taken daarom tijdelijk over aan een van zijn naaste medewerkers. Hij wil nu alsnog zijn ontslag indienen zodat "de kerk in Lyon aan een nieuwe hoofdstuk kan beginnen".

Een advocaat van de slachtoffers zegt dat hij de uitspraak van het hof bij de hoogste Franse rechtbank zal aanvechten.

STER reclame