Jeremy Corbyn (l) en Boris Johnson (r) met elkaar in debat AFP

De twee grootste rivalen in de Britse verkiezingsstrijd, Boris Johnson en Jeremy Corbyn, zijn vanavond live met elkaar in debat gegaan op de BBC-televisie. Het was een uitgelezen kans voor Labour-leider Corbyn om nog iets van zijn achterstand in de peilingen op Johnson goed te maken. Of dat gelukt is, is de vraag. Volgens nieuwszender Sky News vond 52 procent van de kijkers dat Johnson de winnaar was, 48 procent vond Corbyn beter.

De brexit was opnieuw het belangrijkste onderwerp in een stekelig debat. Johnson en zijn Conservatieve Partij willen de EU op 31 januari verlaten en daarna nieuwe handelsafspraken maken met de EU en onder meer de VS.

Corbyn waarschuwde dat onderhandelingen daarover nog vele jaren zullen duren. In de tussenliggende periode zou de Britse economie grote schade oplopen. Volgens Johnson is dat onzin en is er tijd genoeg om nieuwe handelsakkoorden te sluiten.

Johnson viel Corbyn voortdurend aan, omdat hij niet wil zeggen of hij voor of tegen een brexit is. Als Labour de verkiezingen wint, wil Corbyn een nieuw brexit-akkoord met de EU sluiten en dat in een referendum voorleggen aan de Britse bevolking. Als die het akkoord afwijst, blijft het Verenigd Koninkrijk lid van de EU.

Kijk hier naar beelden van het debat:

Johnson en Corbyn botsen over brexit in televisiedebat

Een ander thema was onder meer armoedebestrijding. Corbyn zei dat socialisme in het verleden de levensstandaard van de allerarmsten heeft verbeterd. "Dat zal onze Labour-regering ook doen", zei hij. Hij wil dat bereiken door rijken meer belasting te laten betalen. Johnson zei dat onder zijn regering de gezondheidszorg en de veiligheid aanzienlijk zullen verbeteren.

De Schotse premier Sturgeon, een tegenstander van de brexit, had weinig waardering voor het debat. "Dit was diep treurig", twitterde ze. "Twee niet-inspirerende mannen, beide ongeschikt om premier te zijn." Ze raadt de Schotse kiezers aan op haar SNP-partij te stemmen, zodat Johnson geen meerderheid krijgt.

Correspondent Tim de Wit denkt niet dat dit debat de kiezer nog jaren bij zal blijven. Hij vond wel dat Corbyn het op andere thema's dan de brexit buitengewoon goed deed. "Maar het probleem voor Corbyn is toch dat in het stemhokje het brexitstandpunt van de een of de ander doorslaggevend zal zijn. Dat is in alle lijstjes het belangrijkste verkiezingsthema."

Ook om een andere reden kan Johnson het meest tevreden zijn over het debat, zegt De Wit: "Hij staat er het beste voor in de peilingen met een behoorlijke voorsprong op Labour. Hij moest vooral zorgen dat hij niets stoms zou doen. Dat heeft hij zeker niet gedaan."

De Britten gaan donderdag voor de derde keer in twee jaar naar de stembus om een nieuw parlement te kiezen. De Conservatieven hebben daar nu geen meerderheid. Johnson schreef deze verkiezingen uit om met een meerderheid achter zich de brexit af te ronden.

STER reclame