Curtis Whitson had "HELP" op het flesje gekrast Cindi Barbour

Flessenpost redt Amerikaans gezin uit wildernis Californië

tijd van publicatie

Curtis Whitson liep en kampeerde samen met zijn vriendin en 13-jaar oude zoon al drie dagen in de ongerepte natuur bij de Californische Salinasrivier toen een metershoge waterval hen de weg versperde.

Een touw dat aan de rotsen bevestigd had moeten zijn om hen naar de overkant te helpen, was onvindbaar. En het water stond te hoog om zijn eigen touw te gebruiken. Mobiele telefoons hadden geen bereik en teruggaan was geen optie meer.

Wat te doen? Wachten op een reddingsactie zou te veel tijd kosten: het zou waarschijnlijk nog dagen duren voordat ze als vermist werden opgegeven. De laatste en misschien wel enige strohalm was een even ouderwetse als analoge methode om hun boodschap over te brengen: flessenpost.

Whitson probeerde eerst nog "We hebben hulp nodig" in een stok te kerven, maar de stok bleef steken in het kolkende water. Daarna probeerde hij het met een groen waterflesje. "HELP", schreef hij op weerszijden van het kunststof flesje.

In de fles stopte hij een briefje dat hij toevallig had meegenomen om spelscores bij te houden, met daarop de datum, 15 juni 2019. Op het briefje schreef hij de basale boodschap: "We zitten vast hier @ de waterval. Zoek hulp alsjeblieft."

Het briefje in de fles Cindi Barbour

Van stenen maakte het gezelschap een sos-boodschap op de oever. Daarna kropen ze in hun slaapzakken. "We hebben alles gedaan wat we kunnen", zei Whitson toen, vertelt hij The Washington Post later. "We kunnen nu alleen nog wachten."

Die nacht al werden ze gewekt door een luidspreker uit een helikopter. Het was te donker voor een reddingsoperatie, dus werd hun verteld rustig te wachten tot de ochtend.

Lief briefje

Whitson was verbijsterd dat zijn noodkreet zo snel effect had. Achteraf bleek dat twee wandelaars de fles enkele uren na het verzenden al uit de rivier hadden gevist, zo'n halve kilometer verderop. Zij sloegen alarm bij een camping.

Het gezin met de helikopterpiloten die hun leven hebben gered Joe Kingman

De 51-jarige helikopterpiloot had dit in zijn hele carrière nog niet meegemaakt. Tegen de krant zei hij: "Een heleboel puzzelstukjes vielen op zijn plek."

Een week na de reddingsactie kocht Whitsons vriendin een waterflesje van hetzelfde merk. Daarin stopte zij een lief briefje voor hem. Ze wist gewoon dat-ie het zou vinden.

STER reclame