Sebastian Vettel in Hockenheim EPA

Vettel worstelt en ploetert, ook in zijn tiende thuisrace

tijd van publicatie
Geschreven door
Louis Dekker
verslaggever F1

Ferrari-coureur Sebastian Vettel rijdt vandaag zijn tiende thuisrace. Nooit won hij de grand prix in Hockenheim. Hij zegevierde wel eens in Duitsland, maar dat was op de Nürburgring en dus niet op het voor hem zo vertrouwde circuit waar vandaag wordt geracet. Meedoen om de prijzen zal de 32-jarige Duitser wederom niet doen: hij start na een mislukte kwalificatie door motorproblemen achteraan.

Op papier oogt het zo mooi. De geboorteplaats van de viervoudig wereldkampioen ligt vlakbij het Formule 1-circuit. Heppenheim-Hockenheim is een plezierritje: 46 kilometer.

Het verklaart het grote aantal Forza Vettel-vlaggen op de tribunes. Het wordt hoog tijd dat 'der Lokalmatador' zijn fans eens beloont, maar ze zullen nog weer een jaar geduld moeten hebben. Het is bovendien nog maar de vraag of Hockenheim in 2020 nog op de F1-kalender staat.

Vettel in actie op zijn thuiscircuit ANP

Vorig jaar was hij er nog zo dichtbij. Vettel had de thuisrace in zijn zak. Tot die knullige uitglijder, zestien ronden voor het vallen van de vlag.

'Seb' verkeek zich op de door regendruppels glad geworden Strecke en stuiterde door het grind met zijn Ferrarineus in de kussens. Woest was hij. Boos op zichzelf. En nu, aan de vooravond van weer een thuisrace? Nu wil hij er graag nul woorden aan vuil maken. Maar ja, die journalisten blijven maar doorzagen.

Wereldtitel in rook op

"Ik weet wat er gebeurd is. Ik weet wat er fout ging, maar ik focus op goede herinneringen", probeert Vettel de vragen te pareren over de schuiver die een eind maakte aan zijn WK-kansen.

"De sfeer was vorig jaar geweldig. Zo'n race dicht bij je geboorteplaats is altijd bijzonder, met veel familie en vrienden. Ik hou van deze plek en heb echt genoten van de fans, de vlaggen en het enthousiasme. Alleen het resultaat was minder."

Vorig jaar vergooide hij in Hockenheim dus zijn kansen; dit jaar staat Vettel er bij voorbaat al beroerd voor. De wereldtitel kan hij opnieuw op zijn buik schrijven. Mercedes won op één grand prix na alle races, Max Verstappen zegevierde in Oostenrijk en Ferrari staat het hele seizoen al droog. Vettel is de nummer vier in het WK-klassement, honderd (!) punten achter wereldkampioen Lewis Hamilton.

De auto van Vettel wordt naar binnen gereden na malheur in de kwalificatie Pro Shots

De thuisrace geeft ook extra pressie, maar uiteraard ontkent Vettel dat hij daar last van heeft. Dat deed hij donderdag al door op een persconferentie in de rol van underdog te duiken. "Hockenheim is een listig circuit. We zijn geen favoriet. We hebben teveel ups & downs", aldus de coureur van Ferrari.

Al voor de mislukte kwalificatie van zaterdag benadrukte Vettel dat winst in zijn ogen geen must is. "Het doel is een goede race. Als dat lukt zien we vanzelf waar we staan."

Laatste zege lang geleden

Intussen is Vettels laatste GP-zege al een vage herinnering: Spa-Francorchamps, 2018. Daarna liet de veteraan opmerkelijk veel spins, crashes en aanvaringen zien, maar een vormcrisis laat hij zich niet aanpraten. "Het is normaal dat je je soms comfortabel voelt en soms niet. Dat hoort bij deze sport. Ik moet me gewoon aanpassen aan de auto."

"We hebben moeilijke en goede weekends gehad. We begrijpen inmiddels waarom we in de eerste tien races minder goed presteerden dan we op basis van de wintertests dachten. Het gaat echt de goede kant op." Om er vervolgens cynisch aan toe te voegen: "Maar ik weet dat het grote plaatje jullie niet boeit."

Vettel en Verstappen in 2018 op het podium in Spa Pro Shots

Vettel beseft best dat hij een kansloze strijd voert. "Mercedes is nog steeds de baas en de maatstaf. Dat is helder. Wij strijden vooral tegen Verstappen. Het probleem is: Ferrari hoort niet te vechten met Red Bull Racing. We moeten Mercedes verslaan!"

Of hij zelf ondermaats presteert laat hij in het midden. "Ik sta niet extra onder druk. Ik weet welke kansen ik heb laten liggen en wat ik goed heb gedaan. Ik ben zelf mijn grootste criticaster", zegt de coureur die door zijn voormalige teamgenoot Kimi Räikkönen "rechtdoorzee en eerlijk" wordt genoemd.

'Ik voel dat het komt'

Räikkönen was in 2007 de laatste Ferrari-coureur die de wereldtitel greep. Dat drukt op Vettels schouders. "Het is geen last, maar een privilege. Het is mijn missie de gloriedagen terug te brengen. Dit seizoen loopt niet naar wens, maar we gaan de laatste stap zetten. Ik voel dat het komt."

Sebastian Vettel voor de kwalificatie in Hockenheim Pro Shots

F1-insiders vragen zich ondertussen wel af hoe lang Vettel nog doorgaat. Het lijdend voorwerp hult zich in nevelen. "Geen idee. Het hangt ervan af hoe dit jaar verder loopt. Het nieuwe reglement in 2021 (dat de kloof tussen topteams en de rest kleiner moet maken, red.) weegt ook mee, maar ik ben tot op het bot gemotiveerd om met Ferrari te scoren. En racen met deze auto's is overweldigend. Nog steeds."

STER Reclame