Michael Verrips Getty Images
NOS Voetbal

Doelman Verrips speelt met 'besmet' KV Mechelen wedstrijd van zijn leven

Bij KV Mechelen, dat woensdagmiddag uitkomt in de Belgische bekerfinale, vechten vreugde en angst deze maanden om voorrang. De Nederlandse doelman Michael Verrips (22) is immers enerzijds met zijn ploeg al enige tijd verzekerd van promotie én slechts een zege verwijderd van de groepsfase van de Europa League, maar beseft anderzijds ook dat de club nog zwaar gestraft kan worden.

Al anderhalve maand geleden, op zaterdag 16 maart, mocht KV Mechelen als een van de eerste clubs in Europa de flessen champagne ontkurken. Ten koste van Beerschot Wilrijk werd het kampioenschap in de eerste klasse B veiliggesteld. En 46 dagen na de kampioenswedstrijd kan het seizoen vandaag bekroond worden met winst van de Croky Cup, de Belgische beker.

"Het was een bijzondere ervaring om vier weken te trainen voor één wedstrijd", bekent Verrips. "Na de kampioenswedstrijd hebben we twee weken vrij gehad en toen ben ik ook twee keer op vakantie geweest. In aanloop naar de bekerfinale hebben we drie oefenduels gespeeld om toch in het ritme te blijven."

KAA Gent is om 14.30 uur de tegenstander in het Koning Boudewijnstadion in Brussel. "Hopelijk kunnen we voor de vierde keer een club van het hoogste niveau verslaan", aldus Verrips. "Voor mij wordt het de grootste wedstrijd uit mijn loopbaan. Het spelen in de groepsfase van de Europa League zou een droom zijn die uitkomt."

De weg naar de bekerfinale

KV Mechelen - Mons 2-0
KV Mechelen - Racing Antwerp FC* 3-1
KV Mechelen - Sporting Lokeren * 2-0
KV Mechelen - KV Kortrijk* 3-0
Union - KV Mechelen 1-2 (0-0 in Mechelen)
* uitkomend op het hoogste niveau

Een droom die echter weleens in duigen zou kunnen vallen, want KV Mechelen is de hoofdpersoon in 'Operatie Propere Handen', een grootschalig onderzoek van het federaal parket naar witwaspraktijken, omkoping en matchfixing in het Belgische voetbal.

"Toen ik hier tekende wist ik niet van de matchfixing af. Pas na vier of vijf wedstrijden kwam het nieuws naar buiten", zegt Verrips. "Ik schrok zeker, want het was echt alsof er een kleine bom ontplofte. Ik ben er destijds wat over gaan lezen op internet, want het gaat over je eigen toekomst. Ik las zelfs her en der dat Mechelen uit de competitie zou worden gezet."

Verrips tekende in juni van vorig jaar bij de club en groeide binnen een paar weken uit tot vaste waarde onder de lat. En binnen een jaar geldt hij nu zelfs al als een van de publiekslievelingen bij 'Malinwa', de bijnaam van de winnaar van de Europa Cup II in 1988. Hoe is de jonge keeper, die in Nederland nog weinig naamsbekendheid geniet, terechtgekomen op het tweede niveau van België?

Voetbalbeleving

"Ik speelde hiervoor bij MVV en heb daar geen minuut gemist. Daar kon ik me goed onderscheiden, waardoor ik bij KV Mechelen in beeld ben gekomen", aldus Verrips, die ook voor FC Twente en Sparta speelde. "In eerste instantie was ik niet heel happig om naar het tweede niveau in België te gaan." En dan volgt een heel duidelijke "maar", want eenmaal in Mechelen werd Verrips gegrepen door de voetbalbeleving.

"Je merkt aan alles dat het een voormalige topclub is die ook Europese Cups heeft gewonnen. Je ziet het dna van de club ook terug in de stad. Mensen zijn heel erg begaan met de club", vertelt de keeper, die in Mechelen wordt vergezeld door landgenoten Arjan Swinkels en Lucas Bijker.

"Het is misschien een beetje cliché om te zeggen dat je goed publiek hebt, maar dit heb ik nog nooit meegemaakt. We spelen iedere thuiswedstrijd voor een uitverkocht stadion. Qua sfeer en betrokkenheid kun je het wel een beetje vergelijken met FC Twente."

Michael Verrips in dienst van MVV Pro Shots

Verrips begon in de eerste duels nog op de bank, maar hij greep zijn kans in de eerste bekerwedstrijd, tegen Mons. Sinds die bewuste bekeravond op 27 augustus ging het bergopwaarts met de prestaties van de ploeg en met die van Verrips persoonlijk. Ook het vervolgens naar buiten gekomen nieuws van de mogelijke betrokkenheid bij matchfixing en andere gevallen van fraude, kon het vorig jaar gedegradeerde Mechelen niet afstoppen.

"We hebben de koppen bij elkaar gestoken en gezegd: we hebben hier heel weinig invloed op en moeten ons er niet dagelijks door laten leiden", aldus Verrips, die de concurrentiestrijd onder de lat uiteindelijk won van Bram Castro (overgenomen van Heracles). "Direct na het uitkomen van het nieuws wonnen we de derby tegen Beerschot Wilrijk met 3-0 en dat was wel een duidelijk signaal."

In de finale om promotie werd Beerschot, over twee duels, opnieuw verslagen en daardoor keert Mechelen mogelijk na de zomer terug op het hoogste podium. Met de nadruk op mogelijk, want de straf die de voetbalbond voor de club in gedachten heeft in verband met mogelijk matchfixing is niet misselijk: een langer verblijf in 1B en twaalf punten in mindering.

"Als speler zou dat natuurlijk heel frustrerend zijn. Je hebt er superhard voor gewerkt", zegt Verrips. "Maar zolang de club niet wordt gestraft, geloof ik in de onschuld."

STER reclame