Alan Krueger bij zijn benoeming door president Obama AFP
NOS Nieuws Economie

'Krueger beïnvloedde het leven van miljoenen die zijn naam niet kennen'

Het grote publiek zal zijn naam niet meteen kennen, maar vakgenoten reageren geschokt op de dood van de Amerikaanse econoom Alan Krueger (58). Een zeer inspirerend wetenschapper die baanbrekend onderzoek deed, vindt Coen Teulings, hoogleraar economie in Cambridge en Utrecht én een bekende van vakgenoot Krueger. "Hij was breed geïnteresseerd en had een neus voor belangrijke vragen."

"Hij maakte het leven beter van miljoenen mensen die nooit zijn naam zullen kennen", schrijft Larry Summers, oud-minister van Financiën en oud-rector van Harvard, in een necrologie. "Hij was misschien wel de meest interessante en invloedrijkste arbeidseconoom van de afgelopen veertig jaar."

Minimumloon in hamburgerrestaurants, armoede onder terroristen, het verdienmodel van popartiesten, Ubertaxi's. De zaterdag overleden arbeidseconoom wist over de meest uiteenlopende onderzoeksgebieden interessante vragen te stellen. "Gaf je hem een dataset, dan wilde hij weten welke nieuwe kennis het opleverde", aldus Teulings.

Hamburgers

In 1993 veroorzaakte Krueger beroering onder economen met een onderzoek naar het Amerikaanse minimumloon. Tegen alle dominante economische theorieën in toonde hij met collega David Card aan dat een loonstijging juist tot meer banen leidde.

Voor het onderzoek had Krueger gekeken naar wat er gebeurde toen New Jersey het minimumloon van 4,25 dollar verhoogde naar 5,05 dollar. Cijfers over het aantal werknemers van fastfoodrestaurants vergeleek hij met die van buurstaat Pennsylvania, waar het loon gelijk bleef.

De verwachting dat de duurdere werknemers minder populair zouden zijn, werd gelogenstraft. De banengroei was juist groter in het duurdere New Jersey.

Hij had een neus voor belangrijke vragen.

Coen Teulings over Alan Krueger

In de loop der jaren onderzocht Krueger bijvoorbeeld waarom armoede van generatie op generatie wordt overgedragen of wat het effect is van scholing op inkomen. Hij beredeneerde dat terroristen helemaal niet door armoede of onwetendheid worden gedreven (daders zijn niet zelden arts of ingenieur, constateerde Krueger) en hij liet zien hoe inkomsten van concerten voor artiesten belangrijker werden dan plaatverkoop.

Revolutionair daarbij was dat Krueger zijn hypothesen toetste aan de praktijk. Arbeidsmarktvorser met reageerbuis, noemde de Volkskrant hem in een profiel. "Zijn doel was echt om iets te leren van empirie. 'Jongens, we denken wel altijd dit, maar laten we uitzoeken hoe het echt zit'", zegt Teulings over hem.

Hij noemt het minimumloononderzoek als voorbeeld van zo'n natuurlijk experiment in een vakgebied waar theorie de overhand had. "Hij was voortdurend bezig met dat soort situaties die zich plotseling voordoen, waarbij je ineens oorzaak en gevolg uit elkaar kunt houden."

Alan keek dieper dan de cijfertjes op een scherm of de schema's op een pagina.

Oud-president Obama over Alan Krueger

Zijn liefde voor de praktijk leidde er ook toe dat Krueger meermalen zijn academische carrière onderbrak voor banen in het economische veld. Hij diende als adviseur van presidenten Clinton en Obama en was voorzitter van de Raad van Economische Adviseurs.

"Krueger was Democraat in hart en nieren", legt Teulings uit. "Hij maakte zich oprecht zorgen over de richting die de Amerikaanse democratie op ging en de inkomstenongelijkheid in de VS. Er zijn economen met wie je alleen kunt praten over wetenschappelijke tijdschriften, maar hij had een scherp oog voor wat er gebeurde in de maatschappij."

"Alan keek dieper dan de cijfertjes op een scherm of de schema's op een pagina", zei ook oud-president Obama in een reactie op Kruegers zelfgekozen dood. "Economisch beleid ging voor hem niet over abstracte theorieën, maar was een manier om het leven van mensen te verbeteren."

STER reclame