Trainer Gennaro Gattuso leidt de festiviteiten na het bereiken van de bekerfinale EPA

"Ik vertel de jongens altijd dat ze alles moeten geven als ze op het veld staan." Het is AC Milan-trainer Gennaro Gattuso die spreekt. Als voetballer ging hij altijd tot - of zelfs over - de grens, als trainer probeert hij zijn eigen instelling over te brengen op de spelersgroep.

Gattuso zegt dit in aanloop naar niet zomaar een wedstrijd. Vanavond strijden in het Stadio Olimpico in Rome Juventus en AC Milan om de Coppa Italia. Voor Juventus is het een kans op alweer een prijs, voor Milan kan bekerwinst een nieuwe start betekenen na een reeks magere jaren. Het zelfvertrouwen in Milaan is de afgelopen maanden onder Gattuso flink gegroeid.

Juventus legde de afgelopen drie seizoenen beslag op de Italiaanse beker en kan de eerste club worden die de beker vier keer op rij wint. Bovendien heeft de ploeg uit Turijn komend weekeinde aan een gelijkspel tegen AS Roma genoeg om voor de zevende keer op rij kampioen te worden.

Het zijn cijfers die doen denken aan de gouden periode van AC Milan in de jaren negentig. Maar de laatste jaren viel er weinig meer te vieren in het roodzwarte deel van Milaan. Na de landstitel in 2011 was er alleen nog de winst van de Italiaanse Supercup in 2016.

Chinese miljoenen

Het was de laatste prijs voor Milan met Silvio Berlusconi als eigenaar. In april 2017 werd de club verkocht aan een Chinese investeerder, die afgelopen zomer flink de portemonnee trok om eindelijk weer eens om de Italiaanse titel mee te strijden.

Ruim 200 miljoen euro spendeerde eigenaar Li Yonghong aan een elftal met nieuwe spelers, onder wie Leonardo Bonucci (42 miljoen euro), André Silva (38 miljoen), Andrea Conti (22 miljoen) en Hakan Çalhanoglu (22 miljoen). Alleen Manchester United en Paris Saint-Germain gaven afgelopen zomer nog meer uit op de transfermarkt.

De Milan-fans zaten klaar voor nieuwe successen, maar de resultaten in de Serie A vielen onder trainer Vincenzo Montella bar tegen. Na veertien speeldagen stond Milan op een teleurstellende zevende plek en kon Montella vertrekken. Gennaro Gattuso - clubicoon, cultheld en coach van de beloften - nam het stokje over.

Dramatische start

Als spijkerharde middenvelder maakte Gattuso furore bij AC Milan en het Italiaanse elftal, maar zijn palmares als hoofdtrainer had nog niet bepaald allure, na weinig succesvolle periodes bij Sion, Palermo, OFI Kreta en Pisa. En ook zijn start bij Milan was weinig hoopvol.

Zijn debuutwedstrijd in december liep uit op een drama. Milan leek met een 2-1 voorsprong op weg naar de zege tegen tien man van Benevento, dat puntloos onderaan de Serie A stond, totdat keeper (!) Alberto Brignoli in blessuretijd de 2-2 binnenkopte. "Ik word nog liever neergestoken", was het commentaar van Gattuso na afloop.

Van de vier daaropvolgende duels wist Milan er slechts één te winnen en Gattuso leek alweer op weg naar de uitgang. Maar het tij keerde. Op 27 december werd aartsrivaal Internazionale verslagen in de kwartfinales van het bekertoernooi en er volgde een reeks van elf competitieduels zonder nederlaag.

Brad Pitt

"De eerste maand was moeilijk, maar de spelers hebben altijd naar mij geluisterd", aldus Gattuso. "Het is mijn taak om tot het einde van het seizoen een nachtmerrie voor hen te zijn. Mijn ploeg is nu niet ineens Brad Pitt. We moeten doorgaan, net zo lelijk als ik met mijn baard en donkere wallen onder de ogen."

De 40-jarige coach besloot om niet meer naar de prijskaartjes van de dure aankopen te kijken en koos voor de jeugd. Met name de zelf opgeleide spits Patrick Cutrone (20) en verdediger Davide Calabria (21) maken indruk.

"Gattuso heeft ons leren begrijpen wat het betekent om het Milan-shirt te dragen", sprak Calabria vol bewondering over zijn coach. En ook de andere spelers lopen weg met Gattuso.

"Hij heeft mijn mentaliteit helpen veranderen en mij de Italiaanse manier van denken aangeleerd", zei Turks international Çalhanoglu, die na een moeilijke seizoensstart is opgebloeid. "Hij heeft ervoor gezorgd dat ik mijn zelfvertrouwen terug heb."

Branden van de pijn

Ook de fans blijven dol op Gattuso, die als speler dertien seizoenen het Milan-shirt droeg. De passie die hij destijds op het veld liet zien, toont hij tegenwoordig in zijn uitspraken. "Ik ben momenteel niet zo prettig om te zien", zei hij eind maart na de 3-1 competitienederlaag tegen Juventus. "Wedstrijden als deze moeten branden, zoals alle nederlagen moeten branden van de pijn."

In de competitie staat Milan met nog twee duels te gaan zesde, een plek die goed zou zijn voor Europa League-voetbal volgend seizoen. Bekerwinst vanavond zou betekenen dat een Europees ticket sowieso binnen is.

Toen Milan het contract met Gattuso vorige maand verlengde tot de zomer van 2021, was de coach duidelijk in zijn ambities: "Ik ben een jonge trainer, maar ik wil belangrijke bladzijdes schrijven in de historie van Milan. Daarvoor moeten we prijzen winnen. Het is mijn grote wens om in de bekerfinale tegen Juventus de eerste trofee van mijn cyclus in de lucht te houden."

STER reclame