De spelers van Beerschot Wilrijk vieren de 1-0 zege op Cercle Brugge in het eerste finaleduel ANP

België in de ban van het wonder van Beerschot

tijd van publicatie Aangepast

Vanavond is Antwerpen even de voetbalhoofdstad van België. Nog één wedstrijd is KFCO Beerschot Wilrijk verwijderd van de Belgische hoogste klasse, na vijf promoties op rij. Een wonderbaarlijke terugkeer van een roemrijke club die al vaak dood en begraven was.

En dat terwijl de inwoners van de grootste stad van Vlaanderen de afgelopen jaren beschaamd moesten toezien hoe clubs uit Brussel, Brugge, Genk en Lierse de titels verdeelden.

Meer dan een decennium was Antwerpen de grootste stad in België zonder voetbalclub op het hoogste niveau. Afgelopen seizoen keerde Royal Antwerp, de oudste club van het land, na dertien jaar terug in de hoogste klasse. En als het mee zit komt Beerschot Wilrijk daar na de zomer bij.

"Beerschot terug in eerste klasse, dat zou een sprookje zijn", vertelt Frank Raes, naast commentator ook presentator van het wekelijkse voetbalprogramma Extra Time. "Vijf promoties op rij. Volgens mij is dat een unicum in het Belgische voetbal."

De spelers van Beerschot Wilrijk en Cercle Brugge betreden het veld van Het Kiel, het stadion van de Olympische Spelen in 1920 ANP

Als journalist kan Raes doorgaans emotie en werk prima scheiden. Maar vanavond zal dat toch een beetje anders zijn. "Mijn vader is geboren in de Beerschotstraat", vertelt Raes enthousiast. "Als kleine jongen ging ik naar Het Kiel, het oude Olympisch Stadion van 1920, om de grote Rik Coppens te kunnen zien. Die was toen de aanvalsleider van Beerschot en de gesel van Oranje bij de Derby der Lage Landen. Later heb ik zelf nog met onder anderen Juan Lozano onder Coppens mogen trainen bij de reserves van Beerschot...."

Met gevoel voor understatement: "Dus ja, ik gun Beerschot de overwinning."

Wonder

Vanavond verdedigt Beerschot Wilrijk tegen Cercle Brugge een 1-0 voorsprong in de finale van de play-offs in de Belgische tweede klasse. Bij de heenwedstrijd was het Antwerpse Kiel al met 12.000 toeschouwers stijf uitverkocht en vanavond zal opnieuw een bezoekersrecord in de tweede klasse gebroken worden. En dat mag een wonder heten.

"Het grote Beerschot van weleer was al een paar keer ten dode opgeschreven", weet Raes. "De club is twee keer failliet gegaan. De eerste keer in 2000, in het jaar dat de club het honderdjarig bestaan vierde. Toen zijn ze gered door een fusie met Germinal Ekeren. Een paar jaar later ging het weer mis. Niemand gaf nog een cent voor het voortbestaan."

Wilrijk

Toch vond Beerschot opnieuw een vangnet. "In Wilrijk", vult Raes in. "Een buitenwijk van Antwerpen met een bescheiden amateurvereniging. Beerschot nam het stamnummer over en moest beginnen in de Eerste Provinciale, het vijfde niveau in België. Bij de eerste wedstrijd van Beerschot Wilrijk kwamen 7.000 supporters kijken. Op een amateurcomplex. De volgende wedstrijd speelden ze weer op Het Kiel."

"Je zou ook kunnen zeggen dat Beerschot de grote slokop van Antwerpen is", constateert Raes. "Van Germinal Ekeren is niets meer over en van Wilrijk resteert momenteel allen nog een geel biesje. Maar het zegt alles over de supporters van Beerschot. Er is zoveel misgegaan, maar de supporters zijn altijd blijven komen. "

Opvallend is dat Beerschot in de lange weg naar boven vaak kon terugvallen op spelers uit het verleden. De Coppens van nu heet Hernán Losada.

"Nou, Coppens was wel van een ander niveau", tempert Raes. "Maar Losada is ook een dribbelaar die nog niet veel aan snelheid heeft ingeboet. Hij begon ooit in België bij Germinal Beerschot en maakte carrière bij onder meer Anderlecht en Heerenveen. Nu is hij weer de vaandeldrager in het elftal van Marc Brys."

Politieagent

Die Brys, zelf oud-speler van Beerschot én Wilrijk, is ook als geen ander verweven met de laatste successen van de club. "Hij werkte nog gewoon als politieagent in Antwerpen, toen hij met Germinal Beerschot in 2005 de Belgische beker won. Later zou hij nog in Nederland werken bij Eindhoven en Den Bosch, maar nu is hij bezig aan een tweede jeugd in Antwerpen. Twee weken geleden is de 55-jarige Brys zelfs nog vader geworden."

Rivalen Marc Brys (links) en Frank Vercauteren voor het eerste finaleduel tussen Beerschot Wilrijk en Cercle Brugge ANP

De coach kan zijn roze wolk nog mooier maken door promotie af te dwingen. Maar dan moeten ze wel afrekenen met Cercle Brugge, een club met meer geld, een vruchtbare samenwerking met AS Monaco en een bekende trainer. "Franky Vercauteren", beaamt Raes. "Er wordt gezegd dat Vercauteren 500.000 euro krijgt bij promotie van Cercle. De premie van Brys is 8.000 euro."

Swinkels

En dan is er nog Arjan Swinkels. De oud-speler van Willem II en Roda JC is al twee seizoenen een rots in de branding in de defensie van Beerschot Wilrijk. "Swinkels zal nooit de schoonheidsprijs winnen als voetballer, maar hij is wel een winnaar. Een houthakker soms, maar wel een die de hele ploeg meetrekt. Daarom is hij populair bij de fans."

Arjan Swinkels in duel met Crysan Da Cruz van Cercle Brugge AFP

Als zijn werk het toelaat, gaat Raes af en toe nog wel eens kijken bij de club van zijn jeugd. Vanavond niet. "Ik ga zeker kijken, maar wel thuis vanaf de bank. Mogelijk plaatst Royal Antwerp zich vanavond bovendien voor het eerst voor play-off 1, de kampioenscompetitie in België. Dat zou het feest in Antwerpen compleet maken."

Steun uit Londen

De beslissende play-offwedstrijd tussen Cercle Brugge en Beerschot Wilrijk kan ook op speciale belangstelling rekenen vanuit Londen. Bij Tottenham speelt een bij Beerschot opgeleid trio met een paars hart: Jan Vertonghen, Toby Alderweireld en Moussa Dembelé.

"Het zou toch een ongelooflijke prestatie zijn, al die titels op een rij", aldus Vertonghen in Gazet van Antwerpen. "Dit had ik bij de opstart van het hele project ­Beerschot Wilrijk nooit durven dromen. Beerschot Wilrijk hoort gewoon in eerste klasse."

Dembelé nam een videoboodschap op gericht aan Fessou Placca, maker van het enige doelpunt in het eerste duel met Cercle. "Ik zal de wedstrijd van hieruit volgen en wens je succes vanavond. Doe je ding, wij staan achter jullie!"

Ook de geblesseerde Alderweireld steunt zijn oude club. Op Twitter schreef hij: "Komaan Ratten, afspraak met de geschiedenis vanavond!"

STER reclame