Door redacteur Ivo Landman

Met de finale vlucht van de Discovery nadert het einde van het spaceshuttle-tijdperk. Vandaag koppelt de Discovery voor het laatst aan bij het internationale ruimtestation ISS. De Nederlandse astronaut André Kuipers vertrekt eind dit jaar met een Russische Sojoez-raket naar het ruimtestation, maar in een shuttle heeft hij nooit gevlogen.

Kuipers had graag een keer een vlucht met de spaceshuttle gemaakt. "Ik ben opgeleid voor de Sojoez. Ik had graag een keer met de shuttle gevlogen. Het is leuk om met twee verschillende types te vliegen. Maar ik moet zeggen, in de Sojoez heb je echt een actieve taak. In de spaceshuttle ben je min of meer passagier."

Daarbij is de Sojoez een robuuste capsule waar je op kunt vertrouwen, zegt Kuipers. "De lancering is altijd op tijd en er zijn een hoop reservesystemen, dus de Sojoez is een prima ruimteschip om een tweede keer mee te gaan."

Claustrofobie

Kuipers eerste missie in 2004 duurde een week. De nieuwe missie die in december begint zal zes maanden duren. Dat lijkt lang in een beperkte ruimte met vijf andere ruimtevaarders, twee Amerikanen en drie Russen.

Maar de Nederlandse astronaut is niet bang voor claustrofobie. "Het is niet zo klein. De inhoud van het ISS is zoiets als een flink passagiersvliegtuig, en je bent maar met zijn zessen. Dus er zijn delen van de dag dat je helemaal geen andere astronauten ziet, alleen voor het eten bijvoorbeeld."

Daarbij kent Kuipers zijn medereizigers al. "Een van hen is Gennady Padalka. Die was de commandant op mijn eerste vlucht. Het is leuk om weer met een bekende te vliegen."

Russisch

De Nederlander gaat in het ISS een compleet nieuw programma van wetenschappelijke experimenten uitvoeren en hij krijgt er extra taken bij omdat hij een half jaar blijft. Zo is Kuipers, afgestudeerd arts, Crew Medical Officer. "Als er wat gebeurt, weet ik waar alle spullen liggen en wat er aan boord is."

Met Padalka en de andere Russische kosmonauten zal Kuipers vooral Russisch spreken, maar aan boord wordt ook Engels gesproken. "Iedereen spreekt Russisch en Engels, zoals het uitkomt. Als je wilt oefenen spreek je Russisch en als de Russen willen oefenen spreken ze Engels. En als we het niet begrijpen schakelen we over naar een andere taal."

En dan heeft hij nog geluk dat er tijdens zijn verblijf geen Japanners aan boord zijn. Japan heeft een grote wetenschappelijke module aan het ISS. "Gelukkig hoeven we geen Japans te leren, dat scheelt weer."

STER reclame