Jito Kok, een van de belangrijke krachten van het Nederlands mannenbasketbalteam ANP

Als we de kenners moeten geloven is er iets moois aan het ontstaan bij de Nederlandse basketbalmannen. Oranje is bezig aan een lange en ingewikkelde kwalificatietocht die naar het WK 2019 in China moet voeren.

De start in de pre-kwalificatie is veelbelovend. De mannen van bondscoach Toon van Helfteren hebben zich door zeges op Oostenrijk en Albanië reeds geplaatst voor het reguliere kwalificatietoernooi.

Nederland speelt woensdag opnieuw tegen Oostenrijk en kan dan ook de groepswinst veiligstellen. Dat is van belang om in de volgende kwalificatiereeks sterke landen als Spanje, Servië, Litouwen en Frankrijk te ontlopen.

De Oranjebasketballers gaan voor niemand opzij

Toch hoeft Oranje dan niet onder te doen voor de traditionele basketbalgrootmachten. Zo maakte Nederland een aantal weken geleden een goede indruk in een oefenduel in en met Italië, waarin Oranje lang gelijke tred hield met de grote basketbalnatie.

De wedstrijd ging weliswaar verloren, maar Nederland bezorgde de Italianen zo veel problemen dat het zelfs tot een handgemeen kwam tussen de Nederlander Jito Kok en de Italiaanse aanvoerder Danilo Gallinari.

De speler van Los Angeles Clippers brak daarbij zijn duim, nadat hij Kok in het gezicht had geslagen. "Ik heb best een hard hoofd en hij had een iets minder harde duim", zegt Kok met een kwajongensachtig gezicht.

"Vanuit Amerika hoorden we vervolgens verhalen dat wij smerig speelden en dat we de Italianen uit de tent lokten, daar is helemaal niets van waar", benadrukt Koks ploeggenoot Henk Norel.

De wedstrijd heeft aangetoond dat de Nederlandse basketballers zich niet meer als een dreumes opzij laten zetten. "Wat ik vooral belangrijk vond, is dat wij in Italië, met Italiaanse scheidsrechters, tot twee à drie minuten voor het einde van de wedstrijd een achterstand van slechts vier punten hadden", zegt bondscoach Van Helfteren.

Onbekend bij het grote publiek

Het groeiproces van de basketballers onttrekt zich voorlopig nog aan het oog van het grote publiek. Het is een situatie waarin bijvoorbeeld de Oranjevoetbalsters zich jaren geleden bevonden.

Er schuilt in de mannenbasketbalploeg weliswaar nog geen Europees kampioen, maar een ding is zeker: de opmars is ingezet.

"Hopelijk kunnen we met onze wedstrijden overbrengen dat basketbal een leuke sport is, want het is niet voor niets een van de grootste sporten ter wereld", benadrukt Norel. "Als de sport in Nederland gaat groeien, dan kunnen we alleen maar beter en groter worden."

Toon van Helfteren ANP

STER reclame