AFP

Vice-president van de Verenigde Staten de op één na belangrijkste baan ter wereld? Ach, alleen in titel. Je zit dan wel in het Witte Huis, maar de echte besluiten komen je kantoor niet binnen. Althans, dat was in het verleden zo. Neem toenmalig vice-president Harry Truman. Die kwam er pas na de dood van Franklin D. Roosevelt achter dat de president een atoombom ontwikkelde.

Maar de tijden zijn veranderd. Al Gore, Dick Cheney en Joe Biden - de laatste drie vice-presidenten - waren allesbehalve grijze muizen. Met Donald Trump (70) en Hillary Clinton (69) als zowel de oudste als meest gehate presidentskandidaten ooit is de functie van hun officiële opvolger bovendien des te relevanter. 

Maar wie zijn Mike Pence en Tim Kaine? En wat kunnen we verwachten van het vice-presidentsdebat van vannacht?

Mike Pence: brokken opvegen

Pence is alles wat Trump niet is. Tijdens de Republikeinse conventie introduceerde de 57-jarige gouverneur van Indiana zichzelf als "een christen, een conservatief en een Republikein – in die volgorde". Drie labels die je niet direct zou plakken op het ongeleide projectiel Trump. De keuze voor Pence was dan ook vooral bedoeld om de diep verdeelde Republikeinse Partij bij elkaar te houden.

Soepel verloopt de samenwerking niet. CNN berichtte dat Trump op het laatste moment nog van kandidaat wilde veranderen. De introductie van Pence was dan ook ongemakkelijk: Trump sprak vooral over zichzelf, noemde terloops dat Pence eerst zijn rivaal Ted Cruz steunde en liet zijn running mate vervolgens alleen op het podium staan.

Maar Pence heeft een belangrijke taak: hij is clarifier-in-chief. Waar Trump de brokken maakt, veegt Pence ze op en legt uit wat Trump werkelijk bedoelt. Zoals toen Pence gevraagd werd om Trumps onsmakelijke tweet na een dodelijke schietpartij in een zwarte buurt te verklaren. Pence wist de aanval behendig af te weren.

Toch kent ook Pence zijn schandalen. In maart 2015 kwam hij in opspraak door de zogeheten Religious Freedom Act te tekenen. Volgens critici maakte de inmiddels bijgestelde wet discriminatie tegen de LGBT-gemeenschap mogelijk. En dat was niet de enige keer dat Pence van homofobie werd beschuldigd. Toch is die houding ook zijn kracht: voor de conservatieve achterban van de Republikeinen zijn de sterke christelijke waarden van Pence juist een pre.

Tim Kaine: de saaie winnaar

"Het is waar, ik ben saai", grapte Kaine tijdens een interview. Hij is de eerste die toegeeft dat Hillary Clinton met hem voor een ultraveilige kandidaat heeft gekozen. Maar wel eentje die kan winnen. Kaine heeft nog nooit een verkiezing verloren en bekleedde drie belangrijke functies: burgemeester, gouverneur en senator.

En dat allemaal in een belangrijke staat: Virginia. Al leek Trump even vergeten te zijn waar Kaine zijn carrière maakte, Virginians zelf weten wel degelijk wie hij is. De keuze voor Kaine is dan ook een manier om deze belangrijke swing state veilig te stellen.

Nog een strategisch voordeel: Kaine doet het goed bij Hispanics. De senator werkte in zijn studententijd een jaar in Honduras als katholieke vrijwilliger. Het maakte een diepe indruk op hem. En ook handig: Kaine spreekt vloeiend Spaans, een talent dat hij graag inzet tijdens de campagnerace.

Maar dat Kaine en Clinton veel gemeen hebben is naast een kracht ook een zwakte: beide politici worden gezien als echte insiders. Vooral de aanhangers van Clintons oude tegenstander Bernie Sanders wijzen Kaine af als een vleesgeworden symbool van het establishment.

Wat brengt dit debat?

Ruim 84 miljoen mensen keken vorige week naar de 'titanenstrijd' tussen Trump en Clinton. Dit keer blijft de popcorn waarschijnlijk in de kast. Verwacht weinig gooi-en-smijtwerk. Want wat is er spannend aan een debat tussen twee relatief onbekende blanke mannen die hun functie te danken hebben aan hun voorzichtigheid?

Naar verwachting zullen beide kandidaten het dan ook weinig over zichzelf hebben. Kaine's taak is helder: Trump aanvallen en Clintons momentum behouden: hij krijgt de kans om Clintons goed doordachte aanvallen op Trumps vrouwonvriendelijkheid door te zetten. Kaine zal zeker ook aankaarten hoe de miljardair twee decennia lang de belasting ontweek.

Maar de ervaren Pence zal niet snel in die val trappen. Waar Trump het vaak niet kan laten om op persoonlijke aanvallen in te gaan, slalomt Pence juist gemakkelijk om gevaarlijke onderwerpen heen. Hij zal Trump neerzetten als de verdediger van de gewone Amerikaan en Kaine afdoen als een kopie van Clinton: een niet te vertrouwen raspoliciticus, die onlangs nog in opspraak kwam door giften ter waarde van 160,000 dollar aan te nemen in zijn thuisstaat Virginia. 

Volg de Amerikaanse verkiezingen ook op onze speciale video-site NOS The Series: 

NOS The Series

STER reclame