Mensen staan voor de ambassade van India in Riyadh, Saudi-Arabië AFP

Tienduizenden arbeiders uit landen als India, Pakistan en de Filipijnen zijn gestrand in Saudi-Arabië. Ze zijn niet alleen hun werk kwijt, maar hebben ook geen paspoort en geld meer. 

Diplomaten en politici uit de getroffen landen zijn nu druk bezig hulp te organiseren voor hun landgenoten die vastzitten. Afgelopen weekend deelde het Indiase consulaat in Jedda al 16.000 kilo rijst, olie en uien uit. Maar de thuislanden kunnen hun onderdanen niet blijven voeden: ze hebben een uitreisvisum en een vliegticket nodig.

Ze wonen vaak bij elkaar in kampen, die zijn aangelegd door het bedrijf waarvoor ze werken.

Correspondent Joeri Boom

De migranten zijn het slachtoffer van een keten aan ontwikkelingen. Met de sterke daling van de olieprijs is een belangrijke bron van inkomsten van de Saudische overheid aangetast. Bouwbedrijven die voor de overheid werken, krijgen minder snel betaald. 

De twee grootste bouwers, Saudi Binladin Group (het bedrijf van de familie van terrorist Osama bin Laden) en Saudi Oger hebben de afgelopen maanden tienduizenden mensen ontslagen.

"Het begint er vaak mee dat mensen nog wel aan het werk zijn maar dat er geen salaris meer wordt uitbetaald", zegt correspondent Joeri Boom. "Dan stopt ook het werk. Ze wonen vaak bij elkaar in kampen, die zijn aangelegd door het bedrijf waarvoor ze werken. De volgende stap is dan dat die kampen gesloten worden. Dat betekent dat er geen water meer is, geen stroom en geen voedsel, en dan zit je dus vast."

De Amerikaanse nieuwszender CNN maakte onlangs de onderstaande reportage in een van die kampen.

Reportage CNN over kampen waar Indiërs wonen

Buitenlandse werknemers verliezen door ontslag meestal hun verblijfsvergunning. Een paspoort hebben ze vaak sowieso niet meer. Dat houden de werkgevers als 'borg' achter.

Joeri Boom: "Dat is een maatregel in Saudi-Arabië om te voorkomen dat werknemers, die heel slecht betaald worden, weglopen. Ze zitten echt vast, zonder geld en zonder paspoort."

De arbeiders zijn dus illegaal in het land en kunnen zelfs een boete krijgen. Maar zonder geld en zonder mogelijkheid om Saudi-Arabië te verlaten hebben ze voorlopig een dringende zorg: eten en drinken.

De Indiase minister Vijay Kumar Singh kwam vandaag aan in Saudi-Arabië om zijn landgenoten bij te staan. Via Twitter laat hij weten dat hij hen niet in de steek laat: de tweets gaan vergezeld van de hashtag #NoIndianLeftBehind.

Ook regeringen van andere landen, zoals Bangladesh en de Filipijnen, verhogen de druk op de Saudische overheid en de bouwbedrijven om de achterstallige salarissen aan buitenlandse arbeiders uit te betalen. Voor de sterke daling van de olieprijs werkten er zo'n tien miljoen buitenlanders, vooral uit Zuid- en Zuidoost-Azië.

Werken in Saudi-Arabië en de Golfstaten was jarenlang een belangrijke bron van inkomsten. Niet alleen voor mensen uit India, Pakistan en andere Aziatische landen die er zelf gingen werken, maar ook voor de thuisblijvers. In India kwam in 2015 bijna 70 miljard dollar van landgenoten die elders werken, het arme Nepal kreeg zelfs bijna een derde van zijn inkomsten van arbeiders in andere landen.

STER reclame