Leeuwen hebben baat bij een sportevenement in Kenia. Bij de Masaï Olympics kunnen jonge krijgers hun doorzettingsvermogen met sport bewijzen, in plaats van met de traditionele leeuwenjacht. Vroeger kon een Masaï-jongen alleen een echte krijger worden door het roofdier te doden. 

De onderdelen van het toernooi zijn geïnspireerd door de eeuwenoude tradities van de Masaï. Zo is de beroemde springdans van de stam veranderd in het Masaï-hoogspringen, waarbij deelnemers rechtopstaand zo hoog mogelijk moeten komen. Ook is er speerwerpen en rungu-gooien. Deelnemers gooien dan een knuppel waarmee normaal jakhalzen worden verjaagd.

Toeristen

Het meerdaagse evenement wordt voor de tweede keer gehouden. Stamoudsten besloten in 2012 voor een alternatieve krachtmeting, omdat het doden van leeuwen slechts was voor de dieren én de Masaï.

"Je kunt geen leeuwen meer doden omdat zij ons kunnen helpen. Toeristen komen voor de leeuwen en zo kunnen wij scholing betalen", zegt een van de deelnemers. 

"Vroeger hadden we niet door wat de leeuwen voor ons konden betekenen", zegt een ander. "Nu begrijpen we hoe belangrijk ze zijn en doden we ze niet meer."

Meisjes

De stam riep de hulp in van een Amerikaanse milieubeschermer om het evenement te organiseren. "Ze zeiden: 'Elders in de wereld gebruiken jongens toch sport om indruk te maken op de meisjes?' Dat was het begin van de Masaï Olympics."

De deelnemers strijden in vier cohorten van jongens tussen de 16 en 25 om de eer, de aandacht van de aanwezige meisjes en prijzen. De winnende groep krijgt bovendien een stier mee naar huis. 

De Keniaanse renner David Rudisha, een van de beroemdste Masaï, kwam vandaag voorbij om de deelnemers aan te moedigen. "Hij is ook niet beroemd geworden door een leeuw te doden", herinnerde een van de organisatoren. "Hij werd beroemd door zijn sportkwaliteiten."

Masaï Olympics

STER reclame