Pater Damiaan "de Grootste Belg aller tijden"

Vlaamse tv-kijkers hebben pater Damiaan gekozen tot "de Grootste Belg aller tijden". Hij werd gekozen vóór wetenschapper Paul Janssen en wielrenner Eddy Merckx. De verkiezing was georganiseerd door de Vlaamse publieke omroep VRT.

In Wallonië kunnen de tv-kijkers op 20 december hun grootste Belg kiezen. De Nederlandstalige en Franstalige omroepen in België konden het niet eens worden over een gezamenlijke lijst met kandidaten. De twee lijsten vertonen weinig overeenkomsten. Bij de Walen staat op dit moment koning Boudewijn op nummer 1. Pater Damiaan staat op nummer 3.

Zanger Jacques Brel en wielrenner Eddy Merckx staan zowel in de Vlaamse als in de Waalse top tien. Wetenschapper en oprichter van een gelijknamige farmaceutische fabriek Paul Janssen, werd tweede bij de Vlamingen, maar is in Wallonië nauwelijks bekend. De wereldberoemde schilder Rubens, nummer 9 bij de Vlamingen, komt niet in de Waalse top tien voor.

Pater Damiaan

Pater Damiaan wordt op 3 januari 1840 geboren als Jozef De Veuster. Jozef groeit op in Tremelo. In 1860 treedt hij, net als zijn broer, toe tot de Congregatie van de Heilige Harten van Jezus en Maria in Leuven. Als Picpus-broeder kiest Jozef de naam Damiaan. 

Zijn broer zou als missionaris naar Hawaï gaan, maar omdat hij ziek is, gaat Damiaan in zijn plaats. Na aankomst in Honolulu in 1864 wordt Damiaan, bij gebrek aan priesters, tot priester gewijd. 

Op het eiland Molokaï is een kolonie voor leprapatiënten. Ze krijgen voedsel en andere voorzieningen, maar geen medische hulp. Damiaan vraagt in 1873  aan zijn bisschop toestemming om als priester naar het eiland te gaan en blijft de rest van zijn leven op Molokaï. 

Risico op besmetting

Pater Damiaan helpt de melaatsen. Hij negeert het advies om geen enkel risico op besmetting te nemen Omdat verder niemand op het eiland durft te komen, moet hij alles zelf doen. Zijn kerk bouwt en wijdt hij zelf. Ook is hij dokter en priester tegelijk. 

Zijn oversten vinden hem een lastpost, omdat hij om hulp blijft vragen. Maar hij wordt ook beroemd. Damiaan ontvangt de koning van Hawaï en krijgt giften van over de hele wereld. 

Uiteindelijk wordt het leven in de melaatsenkolonie hem fataal. In 1889 sterft pater Damiaan op 49-jarige leeftijd het eiland Molokaï aan de gevolgen van lepra. Zijn stoffelijk overschot is in Leuven begraven. 

Zalig

Paus Johannes Paulus II verklaart hem in 1995 zalig. Na de plechtigheid is een relikwie, de rechterhand van pater Damiaan, overgebracht naar Molokaï en daar in Kalawao begraven.

Deel deze pagina

Nieuws

Video en Audio

Meer video en audio