Bouwvakkers stuiten op graven aartsbisschoppen Canterbury

Een grafkist met een mijter erop Garden Museum

Bouwvakkers zijn bij de verbouwing van een Londens museum in een ontwijde kerk op eeuwenoude graven gestuit. Daarin lagen de resten van zeker twintig mensen, onder wie vijf aartsbisschoppen van Canterbury, de religieus leiders van de Anglicaanse Kerk.

De twintig loden lijkkisten werden gevonden in de voormalige St. Mary-at-Lambeth-kerk, die uitkijkt op het Britse parlementsgebouw. De kerk werd eeuwenlang gebruikt door de aartsbisschop van Canterbury, wiens Londense residentie vlakbij ligt. Sinds 1977 is er een museum gevestigd.

Niemand had verwacht dat er zich nog menselijke resten onder de kerk bevonden, omdat in de 19e eeuw honderden graven waren geruimd. Bij het verwijderen van enkele grafstenen tijdens de renovatie werd echter de ingang van een crypte gevonden. Door een telefoon met een camera aan een stok te binden konden de bouwvakkers na 200 jaar een kijkje nemen in de tombe.

Toen ik werd gebeld dat ik snel moest komen, vreesde ik dat we een probleem hadden.

Directeur Christopher Woodward

"Toen ik werd gebeld dat ik snel moest komen, vreesde ik dat we een probleem hadden", zegt directeur Christopher Woodward. "Maar toen ik hier kwam zag ik een gouden bisschopsmijter glinsteren in het donker."

Van drie kisten is zeker wie er in liggen, omdat ze naamplaatjes hebben: John Moore (aartsbisschop van 1783 tot 1805) en zijn vrouw Catherine en Richard Bancroft (1604 tot 1610). Verder moeten er ook drie andere aartsbisschoppen uit de 18e eeuw begraven zijn: Frederick Cornwallis, Matthew Hutton en Thomas Tenison. De identiteit van de andere resten is niet bekend.

Richard Bancroft National Portrait Gallery

Vooral Bancroft was belangrijk voor de kerkgeschiedenis, omdat hij opdracht gaf voor een van de belangrijkste Engelse bijbelvertalingen, de King James Bible. Bancroft gaf in 1604 officieel opdracht voor de vertaling, hij stierf een jaar voor de publicatie in 1611.

De renovatie heeft anderhalf jaar in beslag genomen en is inmiddels bijna afgerond. Volgende maand gaat het Garden Museum weer open. Het museum heeft besloten de kisten te laten liggen, wel is er een glazen paneel geplaatst zodat bezoekers de crypte kunnen zien.