'Huntelaar is bij de Schalke-fans een levende legende'

Klaas-Jan Huntelaar ANP Pro Shots

Manuel Neuer, Youri Mulder, Ibrahim Afellay, Ivan Rakitic, Mesut Özil, Raúl, Jefferson Farfán, Jens Lehmann en Marc Wilmots. Het zijn zomaar een paar bekende spelers die voor Schalke 04 hebben gespeeld.

Maar er is veel veranderd bij de tegenstander van Ajax. Marc Siekmann, Schalke-volger van het Duitse Bild Zeitung, geeft een kijkje in de keuken.

Vanavond komt Schalke 04 op bezoek in Amsterdam voor de eerste wedstrijd in de kwartfinales van de Europa League. Na de loting ging het maar over één speler: Klaas-Jan Huntelaar. De spits keert terug bij de club waar hij groot is geworden.

'Box-speler'

"Hij gaat niet starten", zegt Siekmann. "Markus Weinzierl, de coach van Schalke, is iemand die met pressie wil spelen, met veel druk naar voren. Hij verlangt van alle spelers heel veel arbeid. En dat is het probleem van Huntelaar. Hij is een echte ‘box-speler’. Een afmaker. Dat past niet in dit elftal volgens de visie van Weinzierl. Daarom wordt Huntelaar alleen ingebracht als er iets geforceerd moet worden."

Markus Weinzierl, de coach van Schalke 04 EPA

Toch is Huntelaar nog heel populair bij de fans. "De fans zijn blij met hem, vanwege alles wat hij voor de club heeft gedaan. Hij is een levende legende bij Schalke 04. Wat er ook gebeurt, dat blijft zo."

Wisselvallig seizoen Schalke

Wat kan Ajax verwachten in de Arena? Peter Bosz treft in ieder geval een onvoorspelbaar Schalke 04. De club draait namelijk een teleurstellend seizoen. Het is zelfs het slechtste seizoen sinds 2008, toen de Königsblauen als veertiende eindigden. Tot vorige week stond Schalke slechts vijf punten boven de degradatiestreep. Sinds 11 februari won Schalke nog maar drie wedstrijden.

"Schalke 04 beleeft een heel erg wisselvallig seizoen", analyseert Siekmann. "Zo werd er twee weken geleden kansloos verloren bij Werder Bremen (3-0) en afgelopen weekend ruim gewonnen van VfL Wolfsburg (4-1). Tegen Wolfsburg speelde Schalke erg goed. Vorige week stond Schalke nog dicht bij de degradatiestreep, nu is Europees voetbal binnen handbereik."

En daar liggen kansen voor Ajax, denkt Siekmann. "Ik denk dat voor Schalke de Bundesliga belangrijker is. Schalke moet echt Europees voetbal halen om volgend seizoen financieel weer mee te kunnen met de topclubs. Het geld kan de club goed gebruiken, dan kunnen er spelers worden gekocht."

Onder de nieuwe trainer Bosz speelt Ajax meer volgens de visie van Cruijff.

Marc Siekmann

Siekmann: "Maar aan de andere kant: je bent al zo ver in Europa, de finale is dichtbij. Dat speelt ook mee. Nog maar vier wedstrijden tot de finale en je plaatst je mogelijk voor Champions League-voetbal. Maar ook daar moeten we eerlijk over zijn: de kans dat Schalke 04 via de competitie Europees voetbal bereikt, is aanzienlijk groter."

Uiteindelijk zal het een gelijkwaardige strijd worden, verwacht Siekmann. "Ik heb met veel Nederlanders gesproken. Huub Stevens, Youri Mulder en journalisten. Stevens zei mij dat 1-1 in de Arena goed zou zijn voor Schalke, dan kunnen zij het thuis afmaken."

Max Meyer, Nabil Bentaleb en Leon Goretzka

Het zal dan uiteindelijk beslist worden op verdedigende kracht van Schalke. "Defensief staat het meestal wel, met onder anderen Marija Nastasic (ex-Manchester City) en Benedikt Höwedes", aldus Siekmann. "En op het middenveld maken Max Meyer, Nabil Bentaleb en Leon Goretzka indruk. Verder is Schalke een team met een mix van spelers uit de eigen jeugd, uit de regio van Gelsenkirchen en ervaren internationals."

En hoe denken ze in Duitsland over Ajax? "Ik ben erg onder de indruk van Justin Kluivert, Davy Klaassen en Hakim Ziyech. En onder de nieuwe trainer Bosz speelt Ajax meer volgens de visie van Cruijff."