Britse oorlogsvliegers krijgen na 74 jaar hun naam terug

Prototype van een Wellington-bommenwerper (1939) kitchener.lord / Flickr / CC / by-nc-nd

In Leeuwarden is een grafsteen geplaatst met daarop de namen van de bemanningsleden van een neergeschoten bommenwerper uit de Tweede Wereldoorlog. 

In 1941 was het geallieerde vliegtuig op de weg terug van Duitsland naar Engeland, toen het boven Friesland uit de lucht werd geschoten door een Duitse jachtvlieger. De hele bemanning kwam om het leven en werd na de crash naamloos begraven. Het Britse vliegtuig was zo zwaar beschadigd dat men destijds niet kon achterhalen uit welk land het toestel kwam en wie er aan boord zaten.

Sinds de jaren 60 werd met tussenpozen onderzoek gedaan naar de herkomst van het vliegtuig en de identiteit van de bemanning. In 2007 heropende de Stichting Missing Airmen Memorial Foundation (SMAMF) het onderzoek. Door nog diepgravender te spitten in Nederlandse, Britse en Duitse archieven kwamen de onderzoekers in 2009 tot de conclusie dat het vliegtuig in kwestie de Wellington R1397 moet zijn geweest.

"Grootmoeder was ontroostbaar, het heeft haar leven bepaald"
Friesland heeft Britse oorlogsvliegers na ruim zeventig jaar een grafsteen gegeven. Nabestaanden van de vliegers waren bij de ceremonie. Het gebeurt niet vaak dat er zo lang na de Tweede Wereldoorlog nog slachtoffers worden geïdentificeerd.

Overtuigend bewijs

Met deze kennis kon worden vastgesteld dat er vijf Britten en één Nieuw-Zeelandse soldaat aan boord waren. Ook hun namen kwamen daarbij aan het licht.

Van alle bemanningsleden zijn uiteindelijk nabestaanden gevonden. De SMAMF heeft in samenwerking met de bergingsofficier van de Koninklijke Luchtmacht na veel overleg de Engelse autoriteiten overtuigd van het bewijs. De Britse erkenning was nodig om op het graf van de bemanning een persoonlijke steen met de namen van de doden te plaatsen, omdat de grafstenen op het graf eigendom zijn van Engeland.

Geen DNA

Het gebeurt niet vaak dat er zo lang na de Tweede Wereldoorlog nog slachtoffers worden geïdentificeerd. Het onderzoek was ook bijzonder omdat het helemaal werd gebaseerd op administratieve bronnen. Dit betekent dat er geen gebruik is gemaakt van DNA-onderzoek.

Bij de ceremonie rond de plaatsing van de nieuwe grafstenen waren vertegenwoordigers van Groot-Brittannië, Nieuw-Zeeland en Nederland aanwezig. Ook waren er nabestaanden van de Engelse en Nieuw-Zeelandse bemanningsleden.